Effectiever dan een petitie

Nederland kent een nieuwe beweging voor dierenrechten Leden laten zich brandmerken om te laten zien hoe dieren lijden 269Life begon in Israël en trekt aandacht met publieke ‘brandings’

Verslaggever

„Het was heel intens. Je zit daar vastgetekend en weet dat je voor je leven gebrandmerkt gaat worden. Ik probeerde me voor te stellen wat een dier op zo’n moment doormaakt.” Remko Ehrhardt, een Nederlandse dierenactivist, liet vorige week in Praag de naam van de nieuwe dierenrechtenbeweging 269Life in zijn arm branden. Hij was zenuwachtig, maar probeerde er niet te veel over na te denken. Heel veel pijn deed het zetten van het brandmerk op zijn rechterarm niet. „Je weet waarvoor je het doet.”

Ehrhardt (35) heeft zich opgeworpen als leider van 269Life in Nederland. De beweging ontstond vorig jaar in Israël, waar oprichter Sasha Boojor de aandacht trok met een publiekelijke ‘branding’ in Tel Aviv. Het filmpje van het evenement werd ruim 270.00 keer bekeken op YouTube. Toen Ehrhardt het brandmerken zag, wist hij één ding zeker: dit wil ik ook.

269Life is een radicale dierenrechtenbeweging, die wil dat er een einde komt aan het gebruik van dieren voor consumptie, onderzoek of entertainment. Wat de beweging onderscheidt van bestaande groeperingen is de organisatiewijze en manier van actievoeren. 269Life wordt niet strak geleid, maar is meer een netwerk van individuele activisten die in de geest van de beweging handelen. Ze vormen online communities en communiceren via de sociale media. De brandings zijn hun meest in het oog springende en provocerende middel.

Volgens oprichter Boojor hebben sinds de oprichting 30 mensen deelgenomen aan brandings in onder meer Italië, de VS en Argentinië en heeft 269Life wereldwijd duizenden sympathisanten gekregen. Met het brandmerken verwijst 269Life naar de gangbare praktijk in de bio-industrie om dieren zonder verdoving een nummer in de huid te branden. 269 is het nummer van een gebrandmerkt kalf dat Boojor aantrof op een boerderij in Israël.

In Nederland is 269Life nu ongeveer drie maanden actief. Geïnspireerd door het werk van Boojor in Israël begon Ehrhardt een community op Facebook, die inmiddels uit meer dan duizend leden bestaat. Samen met een aantal andere activisten ging de Hagenaar in het geheim filmen bij nertsenfokkerijen en varkenshouderijen. Tijdens de acties doen ze aan ‘live exposure’: ze geven direct online updates via foto en video over wat ze bij de bedrijven aantreffen. Verder doet 269Life Nederland ook aan meer ‘traditionele’ acties: in mei werden 23 plofkippen bevrijd en sinds een aantal weken houdt de beweging stickeracties in supermarkten.

Ehrhardt stopt inmiddels al z’n vrije tijd in 269Life. Als hij niet op zijn werk is – Ehrhardt werkt in de logistieke administratie – is hij bezig met het bedenken van nieuwe acties. Op zijn werk en in zijn omgeving werd geschokt gereageerd op het brandmerk, maar Ehrhardt wordt wel gerespecteerd, zegt hij. Bang dat zijn activisme gevolgen heeft, is hij niet. „Als ik mijn baan zou moeten opgeven doe ik dat. Een baan stelt weinig voor in vergelijking met het leed van zoveel dieren.”

Het activistische karakter van 269Life is precies wat hem zo aantrok in de beweging. Hij is naar eigen zeggen al zijn hele leven een dierengek, maar kon de afgelopen jaren z’n plek niet vinden in de wereld van het Nederlandse dierenactivisme. „Veel activisme vind ik te braaf of is juist té illegaal.” Het gebrek aan concrete resultaten is wat Ehrhardt stoorde bij andere organisaties. „Ik zeg niet dat petities niet werken, maar het heeft sterk de neiging mensen lui te maken. Je moet de straat op. 269Life doet aan twee kanten goed werk, zowel underground als met legale acties.”

Hoewel Ehrhardt erkent dat er enige vooruitgang op het gebied van dierenwelzijn wordt geboekt – hij noemt het verdwijnen van de plofkip vanaf 2015 en de opmars van het aantal vegetarische en veganistische restaurants – moet „de knop nog veel radicaler om”. Het doel van 269Life Nederland is de bewustwording te vergroten. Dat lukt nu soms al, zegt Ehrhardt. „Ik heb de afgelopen dagen meerdere berichten ontvangen van mensen die na het zien van onze filmpjes veganist zijn geworden. En van vleeseters die aan het denken zijn gezet.”

Om meer bekendheid te krijgen, wil 269Life Nederland binnen twee à drie maanden ook een ‘branding’ in Nederland organiseren, het liefst op Het Plein in Den Haag. Het evenement moet grootser en completer worden dan dat in Praag, dat volgens Ehrhardt overigens een succes was. „Het werd goed opgepakt: omstanders bleven staan en applaudisseerden en we hadden veel publiciteit in de media.”

De kritiek van andere dierenrechtenorganisaties dat de brandings te radicaal zijn en mensen juist afschrikken, wijst Ehrhardt van de hand. „De brandings zijn shockerend ja, maar ze zijn dan ook bedoeld om mensen aan het denken te zetten. Ik vind onze acties niet radicaal. Dat er jaarlijks 450 miljoen dieren in Nederland worden afgeslacht, vinden wij pas radicaal.”