Niki jaagt op de vluchters

Niki Terpstra wilde de Tour eigenlijk niet meer rijden, omdat vluchtpogingen kansloos zijn Maar nu trekt hij de sprints aan voor Mark Cavendish En met succes, gisteren won het sprintkanon

Niki Terpstra (tweede van rechts) gisteren in de etappe naar Marseille, met achter hem zijn belangrijkste ploeggenoot, sprintkanon Mark Cavendish. Foto AP

Als de Duitse manager Rolf Aldag van Omega Pharma-Quickstep na afloop van de etappe naar Marseille de ploegbus in wil stappen, ziet hij Niki Terpstra, die bezig is aan zijn cooling-down. De Nederlandse renner heeft zojuist zijn Britse ploeggenoot Mark Cavendish geholpen aan de etappezege, in een massasprint. Aldag buigt voorover en maakt het petje-af-gebaar voor Terpstra.

Het was gisteren de 24ste keer dat Cavendish een rit won in de Tour de France. Toch is dit jaar alles anders voor de krachtpatser van het Isle of Man. Vorig jaar, toen hij nog in dienst was van Sky, behaalde hij ‘slechts’ drie etappe-overwinningen. Zijn ploeggenoten werkten niet voor hem, omdat alles in het teken stond van de Touroverwinning van Bradley Wiggins.

Cavendish stapte over naar Omega Pharma-Quickstep, een ploeg die wel alles in het teken heeft gezet van zijn topsprinter. In dienst van de Belgische ploeg heeft de Brit onder anderen de Duitse wereldkampioen tijdrijden Tony Martin en de Belg Gert Steegmans tot zijn beschikking.

Steegmans is al jaren een wereldtopper in het ‘afleveren’ van topsprinters aan de finish. Dat houdt in dat hij in de laatste kilometer van een sprintetappe op kop van het peloton rijdt en het tempo zo hoog mogelijk houdt, met de sprinter in zijn kielzog. De laatste honderden meters zit het werk van Steegmans erop en kan de sprinter het vanuit een ideale positie afmaken.

Dit werk heeft Steegmans uitgevoerd voor de Australiër Robbie McEwen, voor zijn landgenoot Tom Boonen en nu dus voor Cavendish. De Britse topsprinter roemde Steegmans op de persconferentie na afloop van de etappe. „Hij is een van de meest intelligente jongens die ik ken. Hij leest.”

Tempo rijden

Voordat Steegmans aan zijn heilzame werk voor Cavendish kan beginnen, heeft Omega Pharma-Quickstep al kilometers op kop van het peloton gereden. Het tempo is zo hoog dat vluchtpogingen geen zin hebben. De laatste vluchter van de groep die het grootste deel van de dag vooruit heeft gereden, wordt ingehaald op zes kilometer van de streep.

Dan is Terpstra aan de beurt. De Noord-Hollander zei twee jaar geleden nog dat hij niet meer te zien zou zijn in de Tour de France, omdat het voor renners zoals hij, die het moeten hebben van een vluchtpoging, niet meer mogelijk zou zijn om een etappe te winnen. Het peloton kan tegenwoordig zo precies berekenen wanneer een kopgroep moet worden ingehaald dat vluchten bij voorbaat zinloos is geworden.

Maar zijn ploeg heeft Terpstra nodig, en voilà, de man uit Beverwijk rijdt toch weer gewoon de Tour. Deze keer is hij een van de renners die hij voorheen vervloekte: de tempomaker aan kop van het peloton die vluchters geen kans geeft.

Steegmans is standaard de laatste man die Cavendish in een massasprint afzet in de laatste kilometers, maar verder heeft Omega Pharma-Quickstep geen vaste rolverdeling. Zelf zegt Terpstra na afloop van de etappe dat hij een paar kilometer voor het eind maar op kop is gaan rijden, „omdat anderen versleten waren”.

Omega Pharma-Quickstep kende veel pech in de openingsetappes van deze Tour. In de eerste etappe zat Cavendish achter een valpartij, waardoor hij kansloos was voor de zege. Terpstra en Martin zijn gevallen – de Duitser rijdt nog steeds met zijn elleboog in het gaas. En in Nice miste de ploeg op één seconde de winst in de ploegentijdrit, en daarmee de gele trui voor de Pool Michal Kwiatkowski. Maar met Cavendish in de ploeg komt de zege vanzelf een keer. Zeker met een ploeg die voor hem rijdt, zo bleek gisteren maar weer.