Mijn verloofde moest huilen om dit liefdeslied

Soulzanger John Legend (34) is tot over zijn oren verliefd en dat is te merken op zijn nieuwe album Love in the Future. „Mijn liedjes beginnen altijd met gemompelde onzintaal.”

‘We zijn gemaakt om lief te hebben”, zingt soulster John Legend (34) op de recente single Made To Love van zijn aankomende album Love in the Future. En: „Oehhh. Ik heb nog nooit liefgehad, ik heb nog nooit liefgehad, ik heb nog nooit iemand liefgehad zoals dit.” En ook: „Ik was eerst nooit zo zeker over een God. Maar ik weet dat hij bestaat. Hij heeft jou gemaakt.”

Het zijn zinnen zoals John Legend – echte naam: John Roger Stephens – ze al zingt sinds hij als jongen in de kerk van zijn ouders door het kerkkoor werd gegrepen, en ontdekte hoe prettig hij het vond mensen te vermaken met zijn muziek. „Ik begon gospelliedjes te schrijven voor het koor van mijn ouders”, vertelt hij dit voorjaar in Londen, „en liefdesliedjes om meisjes te krijgen.”

De laatste jaren leek Legend die koers wat te verleggen. Hij trad in 2008 op tijdens de Democratische Conventie waar Obama zich kandidaat stelde voor het presidentschap en was actief in zijn verkiezingscampagne. In 2010 nam hij met hiphopband The Roots het sociaal strijdbare album Wake Up! op, vol politiek geladen covers uit de soulgeschiedenis. Maar voorafgaand aan het interview in het Britse kantoor van platenmaatschappij Sony in Londen zijn enkele nummers van zijn nieuwe album te horen. De liefde is weer dominant aanwezig.

„Weet je”, zegt Legend, „soms wil je kunst maken waardoor mensen juist aan het protest en de politiek kunnen ontsnappen. Soulmuziek leent zich goed voor het zingen over passie en romantiek en dat het daar door de jaren heen vaak over gaat, is een moeilijk te doorbreken gebruik.” Hij glimlacht charmant. „Maar het is ook een kwestie van timing.”

Want John Legend is verliefd. John Legend is met-zijn-verloofde-op-de-bank-bij-Oprah-verliefd. En meer ook even niet. Zijn nieuwe album is daar een weerslag van, vertelt hij. Love in the Future „gaat niet over hoe liefde in de toekomst zal zijn”, zegt Legend. „Ik ga trouwen en begin aan een nieuwe reis.” Bij een luistersessie van zijn nieuwe materiaal, grapte zijn verloofde, het Amerikaanse badpakmodel Christine Teigen, tegenover de pers dat een ander populair onderwerp in soul en r&b voortaan van de baan is in het oeuvre van Legend: „Geen liedjes meer over vreemdgaan!”

Hoofd in de wolken

Het zal Legend niet te veel moeite kosten. De zanger uit Springfield, Ohio zingt graag met zijn hand op zijn hart en zijn hoofd in de wolken en is daar buitengewoon succesvol mee; Legend scoorde talloze hits, ontving negen Grammy Awards en de Starlight Award van de Songwriters Hall of Fame. Zijn liedjes ontstaan als gemompel, vertelt hij. Legend neuriet en mompelt heel de dag. „Daar begint alles mee.” Soms bij de piano, dan weer bij gitaar of een instrumentale track die een producer hem heeft gezonden. „Ik mompel onzintaal in een melodie en ritme die goed voelen. Wanneer ik het geraamte eenmaal heb, mompel ik net zolang door tot ik over een bruikbare zin struikel.”

Een goed liedje schrijven over de liefde is niet eenvoudig. Ook Legend kukelt in het ravijn vol gemeenplaatsenromantiek; een strofe als ‘don’t you cry, I’ll dry your eyes’ duikt schaamteloos op in zijn oeuvre. De lijn tussen kunst en kitsch kan dun zijn, erkent hij. Een effectief popliedje moet eenvoudig zijn mee te neuriën voor de luisteraar, legt hij uit. „Het moet een oud concept zijn dat op een nieuwe, slimme manier wordt vertolkt en dat herkenbaar is, alsof je het al gehoord hebt, of iets wat erop lijkt. Je wil iets maken wat het juiste effect losmaakt in de hoofden van mensen. Soms lukt het, en soms niet.” Hij lacht. „Je moet de troep proberen thuis achter te laten. Daarom schrijf ik veel; ik hoop tussen al die liedjes het goede te vinden.”

Legend heeft een flinke staat van dienst. Hij werkte mee aan nummers van sterren als Lauryn Hill en Jay-Z voor hij zelf als artiest debuteerde bij een grote platenmaatschappij, en is een belangrijk muzikaal bondgenoot van Kanye West toen de megaster nog een scharrelende producer was.

Van Lauryn Hill leerde Legend „ruimte te maken” in zijn muziek, vertelt hij. „Niet te veel spelen. Bij hiphop en pop, meer nog dan bij jazz en andere genres, is veel van wat een nummer speciaal maakt, datgene wat je weglaat. Lauryn Hill leerde me dat de ruimte die je dan creëert, deel is van de poëzie.” Met West vond Legend voor het eerst zijn eigen stijl. „Ik woonde met zijn neef en die moedigde ons aan de studio in te gaan. Vanaf het moment dat ik met Kanye werkte, zeiden mensen: je hebt je sound gevonden, John. Dit is wat werkt voor jou.”

De twee toekomstige sterren hielpen elkaar hun muzikale niche te vinden. Legend: „Ik heb hem denk ik een bepaalde muzikaliteit gegeven die hij in zijn eentje nog niet had. En Kanye hielp mij moderne soulmuziek te maken op een wijze die ik zonder hem niet had bereikt. Hij is zo’n meester in het programmeren van drums en mijn stem werkt goed op die rauwe, soulvolle hiphopbeats.”

Liefdesalbum

Tijdens het interview gaat zijn telefoon. Legend „moet even opnemen”. Het is zijn verloofde. „Hey schatje, wil je dinsdag naar New York vliegen?” Hij belooft dat hij haar vlucht gaat regelen, vanavond nog, elk tijdstip dat ze wil. „Oké schatje, ik hou van je.”

Eén liedje op zijn liefdesalbum gaat „het meest letterlijk” over zijn verloofde, vertelt Legend. All Of Me, een nog niet uitgebracht relaas bij pianotonen van een verliefde man die vol bezieling verklaart dat hij van werkelijk alles aan zijn partner houdt; het is een instant-huwelijksklassieker. „Mijn verloofde moest huilen toen ze het hoorde”, zegt Legend. „Het is een heel eerlijk nummer. Ze wist dat het over haar ging, over ons. Maar anderen zullen zich ook herkennen in het idee dat je elk facet van een persoon liefhebt; inclusief de imperfecties, de rondingen en de randjes.”

Dat zijn de beste nummers, vindt Legend. De liedjes die hij uit zijn stortplaats aan pogingen naar boven vist, waarin „ik iets persoonlijks pak en het universeel maak”. Hij kan die liedjes schrijven terwijl zijn verloofde aan het stofzuigen is. „Ik heb geen wierook en kaarsen nodig; ik kan me elk moment concentreren. En ik hoor heel de dag muziek. Er klinkt altijd een liedje in mijn hoofd.”

De laatste jaren voelt Legend zich steeds comfortabeler in zijn eentje op het podium, solo achter zijn piano, vertelt hij. De populaire zanger voelt zich op die momenten „het dichtst bij mijzelf, als songschrijver”. Hij last nu ook meer rustmomenten in wanneer hij met zijn band optreedt. „Ik wil het publiek vaker het gevoel geven dat ze naar me kijken in een kleine jazzclub.”

Legend zoekt in zijn muziek, zijn benadering van liefde als klassiek soulthema en op het podium „naar de brug tussen mijn invloeden, de traditie van soulmuziek, en de moderne tijd”, zegt hij. „De melodieën zijn allemaal al eerder gezongen, de akkoorden zijn al eeuwen onderdeel van onze westerse muzikale canon. Liefde en muziek zijn tijdloos; er is niet echt iets nieuw aan. Maar er is altijd een frisse manier om het uit te voeren, om het aan te passen. Dat is wat we doen als muzikanten; we maken iets wat de mensen al kennen maar wat toch ook weer nieuw voor ze is.”

John Legend speelt zaterdag 13 juli 23:30 uur in de Nile. Het album ‘Love in the Future’ komt uit op 3 sept.