Een nieuwe rol in de wereld voor China

China heeft een belangrijke stap gezet met het besluit om voor het eerst bewapende gevechtstroepen te leveren voor een vredesmissie van de Verenigde Naties. Zo’n 500 tot 600 Chinese militairen zullen deel uitmaken van de VN-vredesmacht in het West-Afrikaanse Mali. China erkent hiermee dat een wereldmacht in opkomst zich niet kan onttrekken aan verantwoordelijkheid voor grote internationale problemen. De crisis in Mali, waar moslimextremisten korte tijd de helft van het land in handen hadden, is zeker zo’n probleem. De Veiligheidsraad besloot in april unaniem dat een vredesmacht van ruim twaalfduizend man de situatie in Mali moet gaan stabiliseren. Voor de hele regio is het van groot belang dat dit lukt.

China had lang principiële bezwaren tegen vredesoperaties van de VN. Die werden gezien als inmenging in de interne aangelegenheden van landen. En daar is China van oudsher scherp tegen gekant.

Maar Beijing heeft zijn houding tegenover vredesmissies geleidelijk bijgesteld. Het begon ermee dat begin jaren negentig kleine aantallen ingenieurs, medisch en logistiek personeel beschikbaar werden gesteld. Hun aantal groeide, en China levert inmiddels aan verschillende VN-missies zo’n 1.900 militairen en politiemensen in een ondersteunende rol.

Eindelijk is nu ook het gevaarlijke militaire werk geen taboe meer. Als de VN, zoals algemeen wordt verwacht, hun formele toestemming geven, zal China militairen naar Mali sturen die onder de blauwe VN-vlag aan gevechtshandelingen kunnen deelnemen.

Het is niet toevallig dat China deze stap zet in Afrika. De grondstoffen uit dit continent zijn van levensbelang voor de Chinese economie. Tot op het hoogste niveau spannen de Chinese leiders zich in om de politieke banden met Afrikaanse landen aan te halen.

De missie in Mali wordt geleid door een Rwandese generaal en hoofdzakelijk bemand door Afrikaanse militairen. Dat China hier met gevechtstroepen aan deelneemt, laat niet alleen zien dat de stabiliteit van Afrika tegenwoordig een Chinees belang is. Het is ook een gebaar van goede wil naar Afrika.

Nog belangrijker is dat China als een van de vijf permanente leden van de VN-Veiligheidsraad een grote verantwoordelijkheid heeft voor vrede en veiligheid in de wereld. Het Westen heeft het land vaak verweten weg te duiken voor die verantwoordelijkheid, bijvoorbeeld als het samen met Rusland verhinderde dat de Veiligheidsraad zich bemoeide met de Syrische burgeroorlog.

China verandert in hoog tempo. Het erkent nu dat daarmee zijn rol in de wereld ook moet veranderen.