Met drie woorden ben je voortaan overal ter wereld te vinden

De wereld is opnieuw in kaart gebracht. De Britse makers van de app What3words hebben ervoor gezorgd dat iedere plek op aarde te vinden is met slechts drie woorden. Een aanvulling op Google Maps met veel voordelen.

Zo is het reuze handig bij het doorgeven van een ontmoetingsplek, zeker als je daar nog nooit bent geweest. Daarvoor hoef je niet in de weer met straatnamen, huisnummers, kroegnamen of postcodes. Iedere locatie die is opgenomen in Google Maps is met deze app sneller en accurater te vinden en te onthouden. De woorden hebben overigens geen inhoudelijke relatie tot de plek, maar de app nodigt uit tot poëtische toepassingen.

Zo worden mensen op de London Bridge zich er wellicht binnenkort van bewust dat ze zich op invent.outfit.token bevinden, en het Opera House in Sydney heeft de mooie plaatsbepaling secret.gained.loves toebedeeld gekregen. In de berichtgeving op deze site zal vanavond overigens publish.digesting.woven nog veelvuldig langskomen.

‘Een geniaal idee’

Hoe werkt het? Met een adres of de naam van een brug/bezienswaardigheid/restaurant etc. kun je in What3words de coördinaten van die plek opvragen in de vorm van drie woorden, of andersom. Als we bijvoorbeeld de locatie van de Amsterdamse NRC-redactie invoeren (Rokin 65, Amsterdam) blijkt dat we ons bevinden op de plek solids.bottom.mopped. Deze woorden kun je ook invoeren om deze locatie op te vragen in Google Maps. Dit kan via de mobiele app en met Twitter, Facebook en email.

Het is een gratis service, maar de makers hebben een slimme toevoeging, verkrijgbaar tegen een kleine vergoeding, genaamd OneWords. Iedere locatie uit What3words kun je hier een eigen naam geven. Al met al een geniaal idee volgens The Next Web. Het is nu afwachten of het grote publiek dat ook door gaat krijgen.

Hoeveel woorden heb je nodig om de wereld zo te kunnen bestrijken?

Dat heeft onze wetenschapsredactie van NRC Handelsblad voor ons berekend. Voor deze app is het volledige aardoppervlak ingedeeld in hokjes van drie bij drie meter. Dat komt volgens what3words op 57 triljoen (miljoen keer miljoen) hokjes. Het aantal benodigde woorden moet dus in combinaties van drie in totaal 57 triljoen mogelijkheden bieden.

De volgorde van de woorden is niet willekeurig. De plek ‘a.b.c’ duidt een andere plek aan dan ‘b.c.a’, ‘c.a.b’, ‘c.b.a’, ‘b.a.c’ en ‘a.c.b’. Met elke drie woorden zijn zes combinaties te maken die zes verschillende plekken ‘aanwijzen’. Omdat je woorden dus kunt hergebruiken heb je er minder nodig, namelijk genoeg om eenzesde van 57 triljoen vakjes, zeg 9,5 triljoen vakjes aan te wijzen. Hoeveel zijn dat er?

De wetenschapsredactie dacht desgevraagd even na over dit probleem en kwam snel met de volgende formule. Die beschrijft hoeveel woorden woorden je nodig hebt om er alle combinaties van drie uit te trekken, waarbij x het aantal benodigde woorden is en je uitkomt op het benodigde totaal van 9,5 triljoen. Als je vervolgens alle drietallen in zes combinaties gebruikt leidt dat tot zes keer zoveel, dus 57 triljoen unieke drietallen:

x! / {(x-3)! . 3!} = 9,5.1012

Het antwoord is het verrassend lage aantal van circa 50.000. Dat is minder dan eenderde van het aantal unieke woorden in The Oxford English Dictionary (OED), het standaardwoordenboek voor de Engelse taal.