En gewoon zonder academische graad

De Nederlandse roeibond wil een breder publiek trekken Een sport die niet alleen door studenten wordt beoefend De zege van voormalig hovenier Roel Braas bij de Holland Beker kwam als geroepen

Redacteur Roeien

Een betere winnaar kon de roeiwereld zich niet wensen: Roel Braas, voormalig hovenier. Niks universiteit, niks studentenroeivereniging. Braas (26) leerde roeien op de ergometers van sportschool De Kloek in Middenbeemster. Onverslaanbare indoorroeier zonder academische graad. Gisteren werd de skiffeur de eerste Nederlandse winnaar van de Koninklijke Holland Beker sinds 1995. En passant versloeg Braas de regerend olympisch kampioen uit Nieuw-Zeeland, Mahé Drysdale.

De opkomst van de Noord-Hollander past naadloos in de nieuwe filosofie van roeibond KNRB, die de sport dichter bij de mensen wil brengen. Vrijdag gebeurde dat in de Amsterdamse binnenstad, waar sporticonen als oud-schaatser Erben Wennemars, hockeyer Taeke Taekema en de Ajacieden Edwin van der Sar en Frank de Boer wedstrijdjes tegen elkaar roeiden, op de Keizersgracht. „Hiermee willen we laten zien dat roeien leuk is”, zegt Monica Visser, sinds vorig jaar directeur van de roeibond.

De promotie van de sport is hard nodig, vindt KNRB-voorzitter Frans Cornelis. „Roeien zit qua bekendheid ver onder zijn potentieel. We hebben circa 30.000 leden en zijn de afgelopen vier jaar met zo’n 6 procent gegroeid, maar we zijn ook een paar honderdduizend mensen kwijt. Die willen we weer binden.”

Livemuziek van zangeres Glennis Grace schalt over de oevers van de Bosbaan, waar ruimte is gemaakt voor een picknick area, viptent en stalletje voor de merchandising. Honderden kijkers luieren in het gras, met uitzicht op de finish en een kolossaal videoscherm. Alleen het Wilhelmus bij aanvang van de wedstrijd doet nog denken aan de oude tradities van de Holland Beker – van 1886.

Maar buiten die traditie was het de hoogste tijd voor vernieuwing, vond de nieuwe hoofdsponsor, Aegon. „Een paar jaar geleden kon je hier op zaterdag een kanon afschieten”, zegt Ronald van Liemt van Aegon, die een breder publiek wil trekken. „Het was behoorlijk gesloten.” Een ‘burgervereniging’, voor een club van niet-studenten in de roeiwereld, „kan eigenlijk niet meer”, vindt Van Liemt. „Roeien wordt veel gedaan door hogeropgeleiden. Het moet toegankelijk zijn voor iedereen.”

Roel Braas, getogen in het Noord-Hollandse De Rijp, weet er alles van. Hij bleek op de sportschoolergometer zoveel kracht te kunnen ontwikkelen dat hij roeier was voordat hij het zelf in de gaten had. Als niet-student werd hij opgenomen door de roeiclub van de VU, Okeanos, dat Nico Rienks en Ronald Florijn als leden had. Braas is blij met de ontwikkelingen in de roeiwereld. „Dat roeien in de grachten is leuk, maar ook belangrijk. Het maakt de sport populairder. Van deze Holland Beker hebben ze een hoop werk gemaakt. Door sfeer te creëren is de roeiwereld op de goede weg.”

Hij zou zelf graag zien dat de verschillen tussen studenten en ‘burgers’ snel verdwijnen. „Het roeien wordt vaak geassocieerd met studeren, omdat er veel studentenverenigingen zijn. Die komen vaak in het nieuws vanwege de Varsity, waaraan burgerverenigingen niet mee mogen doen. Dat is traditie, maar ik vind het een beetje flauwekul. Het roeien moet voor iedereen toegankelijk zijn. Het moet geen zak uitmaken of je nu oud of jong bent, student of niet.”

De roeibond zal hem niet tegenhouden. In reactie op de tegenvallende Spelen van 2012 nodigde de bond topsportdeskundige Joop Alberda uit de ramen langs de Bosbaan wagenwijd te openen. Verloren coryfeeën als Rienks en Florijn werden binnengehaald, nieuwe gezichten bepalen het beleid. De frisse wind is inmiddels voelbaar, zegt olympiër Boaz Meylinck. „Je merkt een mentaliteitsverandering. Je zag tot voor kort vaak Nederlandse roeiers rondlopen in de roeikleding van een ander land. Nu lopen ze allemaal in hun Nederlandse kleren rond, met de borst vooruit. Laat iedereen maar achter ons aan roeien, laat de roeiers uit andere landen onze kleuren maar dragen.”