Johnny is terug, en hoe

Johnny Hoogerland werd in Kerkrade Nederlands kampioen op de weg Een opvallende prestatie, vier maanden na een aanrijding door een auto Bovendien een enorme opsteker voor zijn ploeg

KERKRADE - Johnny Hoogerland gaat als eerste over de finish tijdens het NK wielrennen op de weg. ANP VINCENT JANNINK
KERKRADE - Johnny Hoogerland gaat als eerste over de finish tijdens het NK wielrennen op de weg. ANP VINCENT JANNINK

Redacteur Wielrennen

Stel dat je in februari wordt aangereden. Je belandt op de intensive care van een ziekenhuis aan de Spaanse oostkust, zo’n 10 kilometer van Benidorm. Diagnose: een gekneusde lever, drie gebroken ribben en stukjes afgebroken bot in de wervelkolom. Kun je dan ruim vier maanden later Nederlands kampioen worden, op een parcours dat zelfs Bauke Mollema tot opgave dwong?

Johnny Hoogerland doet het gewoon. De populaire Zeeuw reed gisteren in Kerkrade op ongeveer 25 kilometer voor de finish samen met Sebastian Langeveld naar de ontsnapte Bram Tankink toe. Op de laatste klim, toen Tankink al was gelost, schudde Hoogerland Langeveld van zich af en reed solo naar de meet. Na afloop was Hoogerland behoorlijk emotioneel. „Het is een lange weg geweest, maar ik ben er weer. Misschien wel beter dan ooit kom ik terug.”

Beter dan ooit, oftewel beter dan in 2009, het eerste jaar van de toen al 26-jarige Hoogerland bij de profs. Talent had hij altijd al. Zo won hij in 2001 de Ronde van Vlaanderen voor junioren. Maar zijn carrière raakte in het slop. Hij reed nog voor de opleidingsploeg van Domo-Farm Frites en voor kleinere ploegen.

Manager Daan Luijkx van Vacansoleil schetste in 2009 in deze krant hoe dat ging. „Johnny had een reputatie als lolbroek. Aan het einde van het seizoen werd hij wakker en zette nog even een paar resultaten neer om in december weer ergens een contract te kunnen tekenen. Vervolgens zagen ze hem een half jaar niet meer.”

Pas toen hij in 2007 als werkloze renner een laatste kans kreeg, bij de kleine Van Vliet-ploeg, bewees Hoogerland dat hij wel degelijk nog kon fietsen. In 2008 zei ploegleider Iwan van Zandbeek tegen deze krant: „Wij hebben altijd renners gehad waar Rabo niet aan durfde te beginnen. Nu weer, met Johnny Hoogerland, die een verleden schijnt te hebben. Schrijven ze af bij Rabo, maar ik zie een klasbak, die er altijd voor wil knokken. Dan pakken wij hem toch.”

De toen pas opgerichte profploeg van Vacansoleil voegde hem in 2009 toe aan de selectie. Daar hebben ze weinig spijt van gehad. Voor een debutant bij de profs reed Hoogerland een wonderseizoen: elfde in de Ronde van Vlaanderen, beste Nederlander op het WK en vijfde in de Ronde van Lombardije. En, bovenal, zijn uitstekende optreden in de Ronde van Spanje, waar hij vrijwel elke dag aanviel en twaalfde werd in het eindklassement. „Ik ben er dit jaar achtergekomen dat ik kan klimmen”, had hij voorafgaand aan de Vuelta gezegd.

Een bekende Nederlander werd Hoogerland op 10 juli 2011, toen hij in zijn eerste Tour de France in het prikkeldraad werd gereden door een auto van de koersdirectie. Met 33 hechtingen in zijn lijf vervolgde hij de ronde, in de bolletjestrui. De foto’s van de wonden op zijn blote billen – zijn koersbroek was opengescheurd – zijn iconisch geworden. Ook dit jaar is hij weer te bewonderen in de Tour, deze keer met de Nederlandse kampioenstrui om zijn schouders. „Een kleine droom”, zegt Hoogerland zelf.

Voor het tweede jaar op rij was een outsider bij het NK het enorme numerieke overwicht aan Blanco-renners – vorig jaar nog Rabo – de baas. Liefst zeventien renners bracht Blanco aan de start, maar niemand haalde de topvijf. Mollema stapte af wegens „vermoeide benen”. Robert Gesink viel al na een paar honderd meter en kneusde zijn rib. Net als vorig jaar, toen Niki Terpstra won, bleek het op het smalle, bochtige parcours in Kerkrade lastig voor een ploeg om zich te organiseren. In de finale reed iedere renner voor zich.

Niet alleen voor Hoogerland zelf, ook voor zijn ploeg is de zege een enorme opsteker. De ploeg heeft nog geen opvolger gevonden voor hoofdsponsor Vacansoleil, die na dit seizoen stopt. Tot dit weekend kon de ploeg niet bepaald pronken met mooie resultaten om mogelijke nieuwe sponsoren te trekken. In de World Tour Ranking van de UCI staat Vacansoleil achttiende. Hierdoor is de ploeg nog niet zeker van een licentie om ook komend jaar deel te nemen aan de World Tour. Tot overmaat van ramp werd twee weken geleden Nikita Novikov gepakt met doping. Met Hoogerlands zege mag de ploeg weer een beetje hoop koesteren.