Expansiemogelijkheden van AT&T zijn beperkt

AT&T heeft zich mooi opgedoft, maar kan nergens heen. Het Amerikaanse telecomconcern zag een bod van 93 miljard dollar (bijna 70 miljoen euro) op branchegenoot Telefonica geblokkeerd worden door de Spaanse regering, aldus een Spaanse krant. Telefonica heeft ontkend ook maar enige blijk van interesse te hebben ontvangen. Maar het bericht is tekenend voor het probleem waar AT&T voor staat: het concern heeft een mooi koers/winstgemiddelde, wat een overname aantrekkelijk maakt, maar lijkt buitengesloten te worden van binnen- en buitenlandse transacties.

De Amerikaanse markt voor mobiele telefonie lijkt behoorlijk verzadigd. Het aantal actieve draadloze apparaten is al groter dan de omvang van de bevolking, aldus de bedrijfstakvereniging CTIA. Dit cijfer zal nog wel wat verder stijgen als consumenten nog meer apparaten zoals tablets, aanschaffen, maar veel langzamer dan vroeger.

Het verhogen van de omzet door er hoger geprijsd datagebruik doorheen te drukken zal lastig zijn. Driekwart van de abonnees heeft al een smartphone, en de Amerikaanse telefoonrekeningen zijn hoger dan die in de meeste andere ontwikkelde landen. De groei van de draadloze divisie van AT&T is afgelopen kwartaal gezakt tot onder de 4 procent.

De overname van kleinere Amerikaanse concurrenten om de omzet te spekken is geen haalbare kaart. De Amerikaanse toezichthouders op het gebied van de mobiele telefonie willen de concurrentie graag stimuleren. Daarom hielden zijn in 2011 het bod van AT&T van 39 miljard dollar op T-Mobile USA tegen. Dat bod kan de katalysator zijn geweest voor een consolidatiegolf onder kleinere Amerikaanse telecombedrijven. Maar het is onwaarschijnlijk dat AT&T hierin een rol zal spelen.

Een buitenlandse overname is een ander verhaal. Te oordelen naar recente uitspraken tegenover beleggers en analisten denken de managers van het concern dat het mobiele datagebruik in Europa op het punt staat een hoge vlucht te nemen. De in eigen land uitgerolde infrastructuur en software kan steeds vaker ook in het buitenland worden gebruikt. En er is een opvallend verschil in de waarderingen. Op basis van de geschatte winst over 2013 worden de aandelen van AT&T momenteel tegen een premie van ruim 50 procent verhandeld ten opzichte van die van Telefonica.

Het probleem is dat de Europese toezichthouders AT&T niet veel gunstiger gezind lijken te zijn. Als AT&T groei wil, dan zouden Telefonica, Portugal Telecom en France Telecom in aanmerking komen. Zij kunnen allemaal bogen op een attractieve reeks draadloze bezittingen in ontwikkelingslanden. Maar ieder van deze bedrijven wordt beschouwd als een nationale kampioen, en ligt waarschijnlijk buiten bereik van AT&T. De onthulling dat de Amerikaanse regering buitenlands dataverkeer aftapt, helpt vermoedelijk ook niet echt. AT&T mag dan geïnteresseerd zijn in Europa; vooralsnog is dat eenrichtingsverkeer.

Breakingviews is een dagelijks financieel commentaar uit het buitenland. Vertaling Menno Grootveld.