...maar ClubMed mag best Chinees worden Varkenscontroverse in Verenigde Staten ...

Chinees kapitaal stroomt richting het Westen. Miljoenenovernames in Europa en de VS worden nu wisselend ontvangen.

Chinezen, die reizen nog. Toen het Chinese investeringsfonds Fosun in 2010 een belang van 7,1 procent in Club Mediterranée nam, was dat voor het Franse toeristische bedrijf een belangrijke strategische oppepper. ‘Club Med’ dat zich de uitvinder noemt van het ‘all-inclusive-toerisme’, kon mede dankzij de nieuwe aandeelhouders uitbreiden met vakantiedorpen in China zelf. Twee van de vijf voor 2015 beloofde dorpen zijn al geopend: China is voor het meest Franse van de toeristische multinationals de toekomst.

Fosun, dat inmiddels bijna 10 procent van de aandelen in handen heeft, maakte vorige week bekend het belang in Club Med te willen uitbreiden. Samen met de Franse financiële reus Axa heeft het een nadrukkelijk „vriendschappelijk” bod uitgebracht van 17 euro per aandeel. De twee investeerders willen 92 procent van de aandelen in handen krijgen – de rest moet bij in het management blijven. Club Med, dat enkele jaren geleden nog in grote problemen verkeerde, is hiermee opeens 540,6 miljoen euro waard.

Bestuursvoorzitter Henri Giscard d’Estaing , de oudste zoon van de voormalige Franse president, oordeelde dat het „heel belangrijk” is dat „de meerderheid van het kapitaal Frans blijft”. Waarom precies, dat zei hij er niet bij. Enkele weken eerder blokkeerde de regering van president Hollande de overname van de Franse videosite Dailymotion door het Amerikaanse Yahoo met het in Frankrijk buitengewoon steekhoudende argument dat Franse bedrijven nu eenmaal beter Frans kunnen blijven.

De angst voor het buitenland en ‘de Chinese draak’ in het bijzonder, zoals enkele kranten kopten, is groot. Club Med is voor veel mensen bijkans deel van het immateriële Franse cultuurgoed. Weinig Fransen die niet ooit zijn mee geweest met zo’n tot in de puntjes georganiseerde vakantie – onbeperkt eten en drinken, vermaak voor jong en oud van vroeg tot laat – in een van de oogverblindende oorden van Club Med.

Het bedrijf werd in 1950 opgericht door de Belgische waterpolokampioen en diamantair Gérard Blitz met volgens de statuten als doel „het bevorderen van levensvreugde in de buitenlucht en het beoefenen van gymnastiek en sport”. Nog altijd noemt het zich op de website een ‘schepper van geluk’. Klanten heten er ‘G.M.’ (‘Gentil Membre’: aardig lid) en personeelsleden die die G.M.’s de hele dag bezighouden worden ‘G.O.’ (‘Gentil Organisateur’) genoemd.

Het eerste bescheiden vakantiepark opende op Mallorca, nu zijn er 71 dorpen op alle continenten, cruiseschepen en hotels in wintersportoorden. Aanvankelijk sliepen de ‘leden’ in tenten, later werden dat de nu bekende dorpjes. In de jaren negentig kwam de klad erin. Doordat het nauwelijks meer mogelijk bleek om op prijs te concurreren met veel andere spotgoedkope reisorganisaties die in de loop der jaren het concept van de Fransen hadden afgepikt, werden de resultaten slechter en moesten enkele dorpen zelfs sluiten.

In 2004, drie jaar nadat het all-inclusivetoerisme door de bestseller Platforme van Michel Houellebecq definitief een imagoprobleem had opgelopen, ging het roer drastisch om. Onder Giscard d’Estaing positioneerde Club Med zich vanaf 2002 als een merk dat ‘haut de gamme’ biedt: kwaliteit en meer luxe tegen een hogere prijs.

Dat, én de investeringen in nieuwe markten, heeft het bedrijf de laatste jaren gered. Club Med maakte ondanks wereldwijde problemen in de toeristenindustrie in de afgelopen zes maanden een winst van 18 miljoen euro, een miljoen meer dan een jaar eerder.

Met de omarming van het bod van Fosun, dat in China grote investeringen heeft in onder meer vastgoed en de farmaceutische industrie, verschuift Giscard d’Estaing de aandacht definitief naar de opkomende Aziatische vakantiemarkt. Veertig procent van de klandizie van Club Med is op dit moment weliswaar nog Frans (505.000 klanten in boekjaar 2011-2012) en 23 procent komt uit de rest van Europa. In 2015 verwacht het bedrijf 200.000 Chinezen tot hun Gentils Membres te kunnen rekenen.

De vakantieparken van Club Med in Thailand moeten het nu al vooral van Chinese toeristen hebben. Deze zomer opent het bedrijf een tweede resort in Guilin, een populaire Chinese toeristenbestemming. Chinezen gaven in 2012 volgens de World Tourism Organisation naar schatting liefst 78 miljard euro aan vakanties uit, terwijl het Europese en Amerikaanse aandeel in de toeristenmarkt door de crisis de laatste jaren is teruggelopen.