Opinie

Het wordt groener

De aarde wordt groener. Dat vermoeden bestond al langer, maar in een artikel in Geophysical Research Letters, van hoofdauteur Randall Donohue van het Australische CSIRO, wordt aannemelijk gemaakt dat de toename van kooldioxide in de atmosfeer inderdaad leidt tot vergroening van (op zijn minst een deel) de planeet (zie hier). Wetenschapsredacteur Karel Knip schreef er gisteren uitgebreid over in NRC Handelsblad:

Al ruim vijftien jaar wordt voorspeld dat de stijgende CO2-concentratie de plantengroei zal stimuleren, maar het laatste rapport van het VN-panel voor klimaatonderzoek IPCC hield in 2007 nog steeds een slag om de arm: ‘het is nog niet bekend hoe groot het effect werkelijk is’. Nu blijkt het, althans lokaal, sterker dan verondersteld.

Knip beschrijft hoe dit in zijn werk gaat:

De vegetatie [in droge, warme gebieden aan de randen van woestijnen] wordt in haar groei beperkt door het geringe wateraanbod, niet door een tekort aan voedingsstoffen of licht die een mogelijk CO2-effect zouden kunnen maskeren. Het staat vast dat de efficiëntie van het watergebruik er toeneemt als de CO2-concentratie van de lucht stijgt. Dit effect is theoretisch verklaard en proefondervindelijk keer op keer bewezen. CO2 en waterdamp moeten het plantenblad in en uit via dezelfde poriën, de huidmondjes, en ze zijn onderhevig aan een gemeenschappelijke ‘besturing’.

Helemaal zonder water gaat het overigens niet, volgens Beth Newingham van de universiteit van Idaho (lees hier). Ze deed tien jaar onderzoek naar de biomassa in de Mojave woestijn in Nevada en concludeert dat die niet noemenswaardig is toegenomen.

Ook Donohue durft geen uitspraak te doen over de werking van een hogere CO2-concentratie in gematigde gebieden met meer regenval. Dat zal nog niet zo eenvoudig zijn. Want, zegt Donohue tegen de NBC-news:

‘There are so many processes occurring simultaneously that affect plant behavior, it is very difficult to determine which process is responsible for any given change.’

Volgens Donohue kan de extra plantengroei een domino-effect hebben op het klimaat

by increasing rainfall, affecting river flows and changing the likelihood of wildfires. It will also absorb more CO2 from the air, potentially damping down global warming but also limiting the CO2 fertilisation effect itself. Donohue cannot yet say to what extent CO2 fertilisation will affect vegetation in the coming decades. But if it proves to be significant, the future may be much greener and more benevolent than many climate modellers predict.

De puzzelstukjes liggen volgens Donohue nog lang niet allemaal op hun plek.

 

Paul Luttikhuis
Blogger

Paul Luttikhuis

Buitenlandredacteur Paul Luttikhuis volgt op dit blog nieuws over klimaatverandering. Hij schrijft over sociale en economische gevolgen, over manieren waarop landen zich daarop voorbereiden, over nieuwe wetenschappelijke inzichten en over de onderhandelingen na ‘Parijs’. Regelmatig zullen gastauteurs hun licht laten schijnen op deze thema’s.