Chinese varkensvleessector gaat op de schop

Er worden al zesduizend jaar varkens gefokt in China, maar nu legt de grootste Chinese producent van varkensvlees, Shuanghui, 4,7 miljard dollar (3,6 miljard euro) op tafel om het uit de Verenigde Staten te kunnen importeren.

Hoe laat deze kentering zich verklaren? Het is niet alleen zo dat rijke consumenten meer vlees zijn gaan eten. De slechte beslissingen van de Chinese planners hebben tot een dubbel prijsvoordeel voor Amerikaans vlees geleid.

Shuanghui betaalt een premie van ruim 1,1 miljard dollar voor branchegenoot Smithfield, gebaseerd op de slotkoers van dit Amerikaanse concern op 28 mei. Omdat de overname waarschijnlijk niet veel kostenbesparingen zal opleveren, vertrouwt Shuanghui er blijkbaar op meer Amerikaans varkensvlees aan Chinese consumenten te kunnen verkopen.

Twee merkwaardigheden van de Chinese markt zorgen ervoor dat dit een aannemelijk is. In de eerste plaats is geïmporteerd varkensvlees goedkoper dan in China geproduceerd vlees. China is afhankelijk van de buitenlandse markten voor varkensvoer, zoals sojabonen, die steeds duurder worden. Dit leidt ertoe dat de Chinese varkensvleesproductie structureel duurder is dan de Amerikaanse.

In de tweede plaats zal in de Verenigde Staten geproduceerd vlees waarschijnlijk in trek zijn onder rijke Chinese consumenten – en die daarvoor ook wel iets meer willen betalen – die zich zorgen maken over voedselschandalen rond Chinees varkensvlees.

Fluorescerend, door geneesmiddelen vergiftigd en anderszins verdacht vlees zal de vraag naar Amerikaans vlees doen stijgen, eerder dan voor schaarste aan Chinese varkens zorgen. Smithfield schatte onlangs dat de import zal toenemen naar 4 procent van de Chinese consumptie, van ongeveer 1 procent nu.

Het Amerikaanse kostenvoordeel zal aanhouden zolang China er op blijft aansturen min of meer zelfvoorzienend te zijn in varkensvlees. Er is te weinig landbouwgrond om de granen te verbouwen waarmee de varkens worden gevoed, en het foksysteem is inefficiënt. Ongeveer een derde van de varkensboerderijen is kleinschalig, aldus het Amerikaanse ministerie van Landbouw, en de aanbodketen gaat gebukt onder een tekort aan investeringen.

De premie op buitenlands varkensvlees is waarschijnlijk een minder lang leven beschoren. Het moederconcern van computerproducent Lenovo en internetfirma Netease behoren tot de bedrijven die zich op de Chinese landbouw hebben gestort, omdat ze potentiële winsten verwachten als de kwaliteit verbetert

Als Shuanghui erin slaagt veel Amerikaans vlees te verkopen, kan dit nog meer kapitaal naar de sector lokken. Het consumentenvertrouwen zal niet zomaar herstellen, maar een transactie die wordt gerechtvaardigd door slechte Chinese besluiten uit het verleden kan helpen een paar goede besluiten te bevorderen.

Breakingviews is een dagelijks commentaar vanuit de City in Londen. Vertaling Menno Grootveld.