Californië geeft het goede voorbeeld

Het begrotingsoverschot van Californië is een cadeautje voor de Amerikaanse economie. De ooit in de lappenmand liggende staat verwacht aan het einde van het belastingjaar 2013-2014 een overschot van 1,1 miljard dollar. En de Golden State is niet de enige die uit een diep gat klimt, veroorzaakt door de recessie. Ook al is het nog onduidelijk wat individuele staten zullen gaan doen met hun nieuwe rijkdom, ze trekken in ieder geval niet langer een wissel op de nationale economie.

Het is nog maar vier jaar geleden dat Californië, dat worstelde met een begrotingstekort van 26 miljard dollar, schuldbekentenissen moest uitgeven. Beleggers en potentiële presidentskandidaten als de Republikein Newt Gingrich maakten zich openlijk zorgen over de mogelijkheid van federale steunoperaties voor noodlijdende staten.

Maar een combinatie van belastingverhogingen, meedogenloze bezuinigingen en een klein beetje groei heeft deze staten geholpen de zaken ten goede te keren.

De vijftig Amerikaanse staten hebben in het vorige belastingjaar 1,3 procent meer inkomsten gegenereerd dan op het hoogtepunt vóór de crisis, aldus het Nelson A. Rockefeller Institute of Government. Connecticut, dat eveneens een begrotingsoverschot verwacht, heeft in 2012 zelfs 10,5 procent méér belastingen binnengehaald dan in 2008.

Dit is goed nieuws voor de staten, die zwaar hebben moeten bezuinigen op diensten als het hoger onderwijs. Helaas zijn hun voorzieningen voor slechte tijden uitgeput en kampen veel pensioenfondsen nog steeds met grote tekorten. Er is dus echt geen enkele garantie dat de overschotten zullen worden besteed aan bijvoorbeeld infrastructuur of leraren.

Maar de economie van het hele land zou moeten profiteren, louter omdat de verbeterde lokale balansen een einde maken aan de noodzaak om de broekriem nog verder aan te halen. Van eind 2008 tot 2011 hebben de bezuinigingen van de staten en lokale overheden in de VS het bruto binnenlands product ieder kwartaal met een kwart procentpunt doen dalen, aldus het Amerikaanse ministerie van Financiën.

Dat lijkt misschien niet veel. Maar de sterkere balansen op lokaal niveau, in combinatie met de wegebbende effecten van de begin dit jaar ingetreden ‘automatische’ bezuinigingen op federaal niveau, kunnen betekenen dat het bezuinigingstijdperk ten einde komt.

Als dat het geval is, zou de groei van de Amerikaanse economie een hoge vlucht kunnen nemen.

Breakingviews is een dagelijks commentaar vanuit de City in Londen. Vertaling door Menno Grootveld.