Zelfmoord eist meer levens dan oorlog, moord en rampen

Een gedenksteen voor Audrie Pott uit Saratoga, California die in september vorig jaar zelfmoorde pleegde. Foto AP / Mario Jose Sanchez

Het lijkt een paradox: hoewel de levens van miljoenen mensen de afgelopen decennia verbeterden door onder meer de gestegen welvaart, neemt het aantal zelfmoorden in rap tempo toe. Newsweek zoekt een verklaring voor wat het blad omschrijft als een zelfmoordepidemie.

In de VS is het aantal zelfmoorden sinds 1999 elk jaar gestegen. Het is op dit moment zelfs doodsoorzaak nummer één onder mensen in de categorie 15-49 jaar, nog voor zaken als verkeersongelukken en ziektes als kanker. De stijging van het aantal zelfmoorden is niet een typisch Amerikaans fenomeen. Newsweek voorspelt op basis van wereldwijde cijfers dat zelfmoord de komende jaren in grote delen van de wereld vaker zal voorkomen.

Het verhaal begint met Thomas Joiner, nu een 47-jarige professor die op 25-jarige leeftijd totaal onverwachts zijn vader verloor door zelfmoord. Joiner heeft de eerste alomvattende theorie over de oorzaken van zelfmoord ontwikkeld, “voor alle zelfmoorden, te allen tijde, in alle culturen, onder alle omstandigheden”.

Het is volgens Joiner een misverstand dat de stijging van het aantal zelfmoorden van de laatste jaren te wijten is aan de economische crisis. Hoewel die ook een rol speelt, hebben veel zelfmoordgevallen niets met de economische situatie van het slachtoffer te maken. “Humankind’s biggest health problem is humankind”, schrijft Newsweek. Volgens Joiner bepaalt de combinatie van drie factoren of mensen daadwerkelijk uit het leven stappen: het gevoel nergens meer bij te horen, een gebrek aan perspectief én de durf om zelf een einde aan je leven te maken.

Op basis van de drie genoemde criteria ziet Joiner interessante verschillen in het zelfmoordcijfer bij verschillende bevolkingsgroepen:

“The life-saving power of belonging may help explain why, in America, blacks and Hispanics have long had much lower suicide rates than white people. They are more likely to be lashed together by poverty, and more enduringly tied by the bonds of faith and family.”

Lees het hele verhaal bij Newsweek (6.277 woorden, ongeveer 29 minuten leestijd).