Mars: jaarlijks 200 inslagen

Het lijkt haast moderne kunst. Maar deze is niet gemaakt door een kunstenaar, maar door meteorieten. En niet op aarde maar op Mars. De creaties op de foto’s zijn het werk van meteorietinslagen op het Marsoppervlak. De variatie in kleur en vorm van de inslagpatronen ontstond door verschillen in gewicht, snelheid en invalshoek van de meteorieten, de kracht en richting van de wind en de aard van de ondergrond. De beelden zijn een selectie van 248 inslaggebieden, gefotografeerd door de ruimtesonde Mars Reconnaissance Orbiter. Die heeft sinds eind 2006 het Marsoppervlak afgezocht naar patronen die typerend zijn voor recente meteorietinslagen. De inslagkraters – van enkele meters tot enkele tientallen meters groot – zijn gevormd door meteorieten van één tot twee meter groot. Op aarde zijn die te klein om heelhuids het oppervlak te bereiken, maar in de ijle Marsatmosfeer lukt dat meestal wel. Bij inslagvlekken met meerdere kraters was de meteoriet vóór de inslag toch uiteengevallen. En bij inslagvlekken zonder krater was hij wellicht al in de atmosfeer geëxplodeerd, net zoals in februari boven Rusland gebeurde. Of was de krater alweer door stuifzand bedekt.Ingrid Daubar (University of Arizona) en collega’s leidden uit de opnamen af dat er op Mars elk jaar gemiddeld 200 kleine inslagkraters bijkomen. Dat komt neer op elke zestien jaar één in een gebied ter grootte van Nederland. De zo bepaalde inslagfrequentie voor dit formaat meteorieten is nu de meest nauwkeurige voor welk object in het zonnestelsel dan ook, zo melden de astronomen in het meinummer van Icarus. En dat is fijn voor onderzoekers die inslagkraters gebruiken voor het schatten van de ouderdom en de geschiedenis van de gebieden waarin ze liggen. George Beekman