De man die in slogans denkt

Levensmiddelenconcern Procter & Gamble maakte bekend dat topman McDonald aftreedt. Hij wordt vervangen door zijn voorganger Lafley.

Alan George "A.G." Lafley is shown in this Procter & Gamble photo releaed to Reuters on May 23, 2013. Procter & Gamble Co on May 23, 2013 brought back A.G. Lafley to run the world's largest household products maker, replacing Bob McDonald immediately in the midst of a major restructuring. REUTERS/Procter & Gamble/Handout via Reuters (UNITED STATES - Tags: BUSINESS HEADSHOT) NO SALES. NO ARCHIVES. FOR EDITORIAL USE ONLY. NOT FOR SALE FOR MARKETING OR ADVERTISING CAMPAIGNS. THIS IMAGE HAS BEEN SUPPLIED BY A THIRD PARTY. IT IS DISTRIBUTED, EXACTLY AS RECEIVED BY REUTERS, AS A SERVICE TO CLIENTS REUTERS

Drie jaar geleden verliet Allen George „A.G.” Lafley het Amerikaanse concern Procter & Gamble als een levende legende. De verkoopcijfers van wasmiddelen Ariel en Tide, de batterijen van Duracell, de luiers van Pampers en Gillette-scheermesjes waren nog nooit zo goed geweest. Vandaag keert Lafley terug op zijn oude post omdat zijn opvolger Bob McDonald vanochtend vroeg wegens slechte resultaten werd ontslagen.

In de tien jaar dat Lafley (1947) bestuursvoorzitter was van Procter & Gamble – hij volgde in 2000 de Nederlander Durk Jager op – verdubbelde de omzet van de fabrikant van huishoudelijke artikelen en verzorgingsproducten tot 84 miljard dollar (64,7 miljard euro) en verdrievoudigde de winst tot 12 miljard dollar. Hij introduceerde met succes nieuwe producten zoals de dweildoekjes van Swiffer.

„De klant is koning”, was het weinig spectaculaire motto van Lafley. Maar hij voerde het tot het uiterste door. Lafley vond bijvoorbeeld het oordeel van klantenpanels van groot belang. Ook kreeg de toenmalige topman lof voor het interne opleidingsprogramma waarmee P&G talentvolle managers voorbereidde op een topfunctie binnen het bedrijf. Hij vond dat zijn opvolger direct moest klaar staan, als hij zou omkomen in een vliegtuigcrash.

Dat bleek totaal anders te lopen.

Lafley werd in 2010 opgevolgd door Bob McDonald. Vanochtend vroeg maakte Procter & Gamble onverwacht bekend dat McDonald per direct is afgetreden. Hij was het afgelopen jaar steeds meer onder vuur komen te liggen omdat de verkopen in het slop waren geraakt en de winst met 20 procent was afgenomen. Hij kreeg kritiek op het uitblijven van innovatieve producten en het krimpende marktaandeel in de VS. In de opkomende markten van Afrika, Azië en Zuid-Amerika waren concurrenten Unilever en Colgate-Palmolive slagvaardiger.

De hoop van Procter & Gamble is nu weer gevestigd op A.G. Lafley, tot gisteren managementgoeroe in ruste. Vandaag bleek dat hij nog steeds in slagzinnen denkt. „65 is het nieuwe 45”, zei hij tegen Reuters.