Geen paarse Lamborghini voor Tumblr-oprichter

Internetgigant Yahoo! heeft blognetwerk Tumblr gekocht Yahoo! wil meteen ook het eerder gekochte Flickr nieuw leven inblazen De oprichter (26) van Tumblr komt schathemeltjerijk uit de deal

Tumblr Chief Executive Officer David Karp, winner for best community website, speaks at the 16th annual Webby Awards in New York in this May 21, 2012 file photo. Yahoo Inc said it is buying blogging service Tumblr for $1.1 billion cash, giving the struggling Internet pioneer a much-needed platform in social media to reach a younger generation of users. REUTERS/Stephen Chernin/Files (UNITED STATES - Tags: ENTERTAINMENT SCIENCE TECHNOLOGY BUSINESS) REUTERS

En wéér is een jonge nerd puissant rijk geworden. David Karp, New Yorker, wordt over twee weken zevenentwintig. Hij draagt spijkerbroeken, een eeuwige grijze hoodie en hij verkocht afgelopen weekend en passant zijn bedrijf, blogservice Tumblr, voor 1,1 miljard dollar aan Yahoo!. Waar generatiegenoten met mazzel net een leuke baan hebben bij hun eerste werkgever, heeft Karp, die een kwart van de Tumblr-aandelen bezat, nu een vermogen van 275 miljoen dollar. Zo schaart hij zich in het rijtje ‘superrijke internetjongens van onder de dertig’, verder bevolkt door types als Mark Zuckerberg (Facebook) en Steve Chen (die op zijn 28ste zijn bedrijf YouTube verkocht aan Google).

Niet slecht voor een high school drop-out. Het is Davids moeder die haar zoon in 2001 adviseert om te stoppen met de middelbare school. De 14-jarige Karp zit nacht aan nacht websites te bouwen voor plaatselijke winkeliers, school daagt hem niet uit. „Het was glashelder dat David ruimte nodig had om zijn passie te leven. En die passie is computers. Alles met computers”, vertelt zijn moeder over die periode in The New York Times.

In de jaren erna werkt de tiener Karp voor verschillende internetbedrijfjes in Amerika en Japan, waar hij steeds opvalt door zijn heldere toekomstvisie. Zo adviseert hij zijn eerste werkgever, de baas van een animatiestudio, om zich te richten op het toen net nieuwe iTunes. Het product dat ze bouwen wordt een daverend succes en wordt voor 50 miljoen dollar verkocht. Vanaf dat moment is duidelijk: de visie van Karp is goud waard.

Marco Arment, de eerste jaren verantwoordelijk voor de techniek achter Tumblr, weet naast David Karp maar één iemand te noemen die zulke heldere ideeën had over producten: Apple-topman Steve Jobs. „David heeft niemand nodig om hem te vertellen wat het beste is”, schrijft Arment, zelf succesvol internetondernemer, op zijn blog. „Veel mensen, ik ook, probeerden vaak om hem op andere gedachten te brengen. Achteraf bleek altijd dat wij het verkeerd hadden gezien.”

In 2006 wordt het bedrijf UrbanBaby, waar Karp dan als hoofd techniek (CTO) werkt, verkocht. Hij houdt er een paar honderdduizend dollar aan over. Van het geld koopt hij geen paarse Lamborghini – een traditionele reactie bij succesvolle internetondernemers, bij wijze van spreken. In tegenstelling: hij investeert zijn volledige vermogen in Davidville, een bedrijf dat hand-en-spandiensten gaat verlenen aan bedrijven die ‘iets’ met internet willen.

Tussen de opdrachten door werkt hij samen met Arment aan iets nieuws: een website waar je met een paar muisklikken een eigen blog kunt beginnen. En waarom? Omdat hij al een jaar aan het wachten was tot de grote blogsites, zoals WordPress en Blogger, eindelijk met iets simpels zouden komen. Als dat niet gebeurt, bouwen de jongens de service zelf.

In februari 2007 komt Tumblr online en binnen twee weken zijn er 75.000 gebruikers. Dankzij de (later ingebouwde) mogelijkheid tot het simpele ‘rebloggen’ – blogs van anderen overnemen op je eigen blog – is met name de laatste jaren de groei onstuimig. Op dit moment hebben ruim honderd miljoen gebruikers al vijftig miljard posts geplaatst. Vaker dan Karp het zou willen is de inhoud pornografisch. Maar vaker dan Tumblr-critici zeggen is de inhoud ook extreem creatief. Met name Tumblr-blogs rond hele specifieke onderwerpen, van writersatwork.tumblr.com tot het flauwere lesbianswholooklikejustinbieber.tumblr.com, er is voor elk wat wils. Nieuwe eigenaar Yahoo! staat als een stuk preutser te boek, maar of dat betekent dat er flink in de blootblogs bij Tumblr gesneden gaat worden, is niet bekend. Yahoo! heeft enkel beloofd: we won't screw it up.

Karp is het zoveelste voorbeeld van een jonge knul die leert programmeren en vervolgens de wereld verovert. Om precies die reden werd eerder dit jaar code.org gelanceerd, een initiatief gesteund door mensen als Mark Zuckerberg en Bill Gates, dat tot doel heeft om programmeren te verheffen tot vak op de middelbare school. Zodat iedereen die vindt dat er iets op internet efficiënter geregeld kan worden, dat zelf kan bouwen.

Tot nu toe heeft Karp Tumblr altijd simpel gehouden. Zijn houding: voor elke nieuwe functie wordt er een oude verwijderd. „We streven naar perfectie, we willen de iPod bouwen”, zei hij bij een bezoek aan Amsterdam vorig jaar.

David Karp heeft bedongen dat hij in elk geval vier jaar de baas bij Tumblr blijft en invloed houdt op de koers, en is voorlopig nog niet klaar met het bedrijf. In Amsterdam antwoordde hij op de vraag wanneer Tumblr ‘af’ is: „Als we de ultieme tool voor zelfexpressie hebben gemaakt. Ik wil de makers een podium geven, een plek waar ze het publiek kunnen vinden dat ze verdienen.”