Danone moet het doen met kleiner belang in China

Danone heeft een zuivelovereenkomst gesloten in China, maar te laat om daar veel voordeel aan te kunnen ontlenen.

Het Franse concern zal 417 miljoen dollar (324 miljoen euro) neertellen voor minderheidsbelangen in Mengniu, de grootste melkproducent van het land, en een joint venture die yoghurt zal verkopen aan Chinese consumenten. De overeenkomst lijkt op een deal waar de twee bedrijven vijf jaar geleden al over onderhandelden, zij het dat de risico’s nu kleiner zijn, de prijs hoger en het profijt waarschijnlijk minder groot.

Chinese joint ventures zijn een stap terug voor Danone, dat in 2007 een einde maakte aan de gesprekken over een yoghurtdeal met Mengniu. Vlak daarna ging een joint venture met het Chinese drankenconcern Wahaha ook niet door.

Toch zouden joint ventures wel eens de beste manier kunnen zijn om de Chinese markt binnen te dringen. Buitenlandse ondernemingen hebben een gemengde staat van dienst als het gaat om de verkoop van consumentengoederen in China, waar voor een goede distributie schaalomvang nodig is. Lokale spelers domineren de zuivelsector; Danone en het Zwitserse Nestlé hebben allebei fabrieken moeten sluiten.

Het uitstel van vijf jaar betekent in ieder geval dat Danone nu een veiliger partner krijgt. Maanden nadat de onderhandelingen met Mengniu destijds mislukten, raakte de Chinese firma in een schandaal verwikkeld over met melamine verontreinigde melk, waardoor de beurskoers binnen één dag met bijna 60 procent kelderde. Het hedendaagse Mengniu is minder afhankelijk van kleine boeren, en een staatsbedrijf: COFCO, de grootste voedselproducent van China, heeft een belang van 28 procent, en vertegenwoordigers van COFCO hebben de overhand in de raad van commissarissen.

Het is niet verrassend dat het lijkt alsof Danone nu dus minder krijgt voor méér geld. Als onderdeel van de transactie zal het concern een belang van 4 procent in Mengniu kopen voor een impliciete prijs van 217 miljoen dollar. Maar omdat het die aandelen zal beheren via een vehikel dat COFCO controleert, lijkt de betrokkenheid van Danone grotendeels economisch van aard, terwijl de invloed van de staat onverminderd groot blijft. Het Franse concern zal bij Mengniu ook te maken krijgen met concurrent Arla, de Deense zuivelproducent met een belang van 6 procent, dat eveneens via een door COFCO gecontroleerd vehikel wordt beheerd.

Danone zal voor ongeveer 200 miljoen dollar aan contant geld in de joint venture steken, waarvoor het concern slechts een belang van 20 procent zal terugkrijgen. In 2007 wilde het half zoveel investeren, voor een belang van 49 procent. Dit is tekenend voor de mate waarin de markt zich heeft ontwikkeld.

Toch lijkt de huidige overeenkomst, gezien de verbeterde vooruitzichten voor Mengniu, geen slechte deal.

Breakingviews is een dagelijks financieel commentaar uit het buitenland. Vertaling Menno Grootveld.