Ultieme corner Chelsea precies zoals Zenden bedacht had

Chelsea heeft de Europa League gewonnen, de eerste prijs voor trainer Boudewijn Zenden. „Dit was precies zoals we hadden ingestudeerd.”

Supporters van Benfica die de wedstrijd keken op een groot scherm op het Praça do Comercio in Lissabon treuren om de zevende verloren Europese finale op rij. Foto: AP

Het is al na middernacht als Boudewijn Zenden met een brede glimlach op zijn gezicht de mixed zone van de Arena binnenloopt. Links en rechts wordt de 36-jarige Nederlander gepasseerd door zwijgende spelers van Benfica en opgetogen voetballers van Chelsea die zo snel mogelijk terug naar Londen willen om de winst van de Europa League te vieren. „Eigenlijk zou ik nu direct op mijn hoogtepunt moeten stoppen”, zegt de assistent-trainer van Rafael Benitez gekscherend. „Misschien was het niet verdiend. Maar dit is zeker een hoofdprijs.”

Het was verrassend nieuws toen bekend werd dat Zenden in november vorig jaar als hulptrainer van Benitez bij de Londense voetbalgrootmacht in dienst trad. De 54-voudig international keerde terug bij de club waarvoor hij van 2001 tot 2003 speelde. Dat was nog in het tijdperk voor de overname van miljardair Roman Abramovitsj, die in totaal naar verluidt 2,3 miljard euro in club stak. De vrijblijvendheid bij Chelski is sinds de komst van de Rus tien jaar geleden verdwenen. „Je merkt in alles dat de club sindsdien veranderd is”, stelt Zenden. „Chelsea hoort bij de Europese grootmachten.”

De nieuwe technische staf kreeg een zware erfenis mee. Zo moest de populaire Roberto Di Matteo worden vervangen, die vorig jaar nog de Champions League veroverde. Fans van Chelsea keerden zich in woord en gebaar tegen Benitez. Ze moesten aanvankelijk weinig hebben van de voormalige manager van rivaal Liverpool. „Dat was in het begin zeker niet makkelijk voor de manager”, legt Zenden uit. „Maar het protest werd in de media vaak groter gemaakt dan het in werkelijkheid was. Als er vier mensen met een spandoek stonden was het al nieuws.”

Benitez, die Zenden in het verleden als speler van Liverpool onder zijn hoede had, begon een half jaar geleden als interim-trainer met een minimale vierde plaats op de ranglijst als doelstelling. Dat lukte. „Maar we wilden ook heel graag een prijs”, zegt Zenden. „Kort na ons aantreden verloren we met Chelsea de finale van het WK voor clubteams van Corinthians. We wilden hoe dan ook voorkomen dat we tegen Benfica weer een beker zouden mislopen.”

De selectie van Chelsea verbleef in aanloop naar de finale van de Europa League in het Marriott Hotel aan de Amsterdamse Stadhouderskade. Zenden had als taak de spelers van Chelsea voor te bereiden op spelhervattingen. Daarnaast voerde hij op de wedstrijddag individuele gesprekken met de voetballers. „Dan geef je kleine dingen aan waar ze op moeten letten. Zo waarschuw je de spelers ervoor dat die Portugezen heel sluw zijn. Die gaan snel liggen. Bespelen de scheidsrechter. En dat zag je in de eerste helft ook gebeuren.”

Zenden maakte tijdens de wedstrijd een analyse en gaf die aan Benitez voor diens kleedkamerspeech in de rust. „Dit was misschien wel de slechtste eerste helft van ons dit seizoen”, stelt Zenden na afloop. „Eigenlijk deden we helemaal niet mee. We waren nergens. Benfica was voor rust tien keer beter. Het was wachten op een doelpunt van hun. Maar dat kwam niet. Dat was ons geluk. We zeiden tegen de spelers: „Er is één voordeel. Het staat nog 0-0”. Het vertrouwen in een goede afloop was daardoor nog groot.”

Zenden roemt de spits Fernando Torres, die na bijna een uur spelen Luisão van zich afschudde, doelman Artur passeerde en het openingsdoelpunt maakte. De vaak verguisde Spanjaard is voor even de held van Chelsea. „Bij die actie zag je dat Torres nog altijd in zichzelf gelooft”, zegt Zenden. „Want alleen dan kan je het verschil maken. Dat was een mentale tik voor die Portugezen. Maar het goede gevoel sloeg om toen Benfica uit een strafschop op 1-1 kwam.”

Beide clubs maakten zich al op voor de verlenging toen Branislav Ivanovic uit een corner in de blessuretijd koppend de winnende treffer maakte. Zenden hield heel even stil voordat hij besefte dat de winst binnen was. „Ik kon niet goed zien of de bal erin zat. Maar daarna was de ontlading groot. Dit was precies zoals we hadden ingestudeerd. De bal moest ver weg van de lange verdedigers van Benfica bij de tweede paal komen.”

The Blues veroverden zo de tiende prijs onder Abramovitsj. Na drie landstitels (2005, 2006 en 2009), vier FA Cups (2007, 2009, 2010 en 2012), twee League Cups (2005 en 2007) en één Champions League (2012) werd nu de Europa League binnengehaald. Chelsea behoort met Juventus, Ajax, Barcelona en Bayern tot de clubs die alle Europa Cups hebben gewonnen – inclusief de Europa Cup 2 die niet meer bestaat. Abramovitsj bleef op de achtergrond. „Ik heb hem voor en na de wedstrijd niet gezien. Ik kan je dus niet vertellen hoe blij hij is”, zegt Zenden.

Na de gewonnen Europa League zal Zenden weer vertrekken uit Londen waar José Mourinho naar alle waarschijnlijkheid als de nieuwe manager zijn eigen mensen mee zal nemen. „Ik zie wel wat ik ga doen. Misschien dat ik eerst mijn trainerspapieren maar eens ga halen”, zegt Zenden met een medaille op zak.