Zal Sony zijn entertainmentdivisie gaan afstoten?

Voor Dan Loeb is de economische renaissance van Japan een uitgemaakte zaak: de hedgefondsmanager wil dat Sony zijn entertainmentdivisie afstoot. Hoewel activisten in Japan zelden aan het langste eind trekken, kan het idee van Loeb zijn verdiensten hebben. De elektronicareus zou hem serieus moeten nemen.

Vergeleken met zijn soms vlijmscherpe aanvallen op Amerikaanse ondernemingen is Loebs brief van 14 mei aan Sonytopman Kazuo Hirai bijna angstvallig beleefd. Hij betoogt dat Sony’s film- en muziekactiviteiten niet zo goed presteren als sommige branchegenoten, en dat zij het beter zouden doen als ze een beursnotering kregen. Loeb oppert een beursgang van 15 tot 20 procent van de entertainmentdivisie, wat 150 tot 200 miljard yen (1,5 tot 2 miljard dollar; 1,1 tot 1,5 miljard euro) zou kunnen opleveren.

Dat geld zou Sony kunnen gebruiken om zijn noodlijdende elektronicadivisie er weer bovenop te krijgen. Bovendien is Loeb’s Third Point-fonds bereid deze aandelenuitgifte te waarborgen zonder daarvoor een vergoeding in rekening te brengen.

De verdiensten van het plan van Loeb zijn betwistbaar. Sony heeft lange tijd betoogd dat films en muziek zijn hardwaredivisie helpen, bijvoorbeeld door van blockbusters Playstationspelletjes te maken. Toch is het concern er niet altijd even goed in geslaagd deze voordelen in cijfers uit te drukken. Anders dan concurrent Sharp zit Sony niet wanhopig verlegen om geld. Hirai, die een jaar geleden de leiding nam, kan betogen dat zijn saneringsplan meer tijd nodig heeft. Bovendien is Sony niet bepaald een noodlijdend aandeel: de beurskoers is sinds begin dit jaar verdubbeld, mede dankzij de dalende yen.

Niettemin zou het een vergissing zijn Loeb zonder meer de deur te wijzen: zijn voorstel waardeert de entertainmentdivisie op ruim de helft van de huidige marktwaarde van Sony.

Zoals hij bij Yahoo en elders heeft aangetoond, gaat Loeb een langdurig publiek gevecht niet uit de weg. Het belangrijkste is dat Third Point – rechtstreeks en via swaps – ongeveer 6,3 procent van Sony controleert. Dat alleen al zou het fonds van een serieuze behandeling moeten verzekeren.

De aanvankelijke reactie van Sony – dat zijn entertainmentdivisie niet te koop is – is daarom teleurstellend. Het is waar dat Japan doorgaans weinig aandacht besteedt aan activisten: zelfs het Olympusschandaal wist de institutionele beleggers in het land niet in beweging te krijgen. Maar Sony – en de rest van Japan Inc – moet bedenken dat de recente wederopleving van de aandelenmarkt deels is gebaseerd op het geloof dat vastgeroeste opstellingen aan het veranderen zijn. Een botte afwijzing van Loeb zou erop duiden dat dit optimisme onterecht is.

Breakingviews is een dagelijks financieel commentaar uit het buitenland. Vertaling Menno Grootveld.