Er zit een goeie kop op

Europa League-finale // Chelsea speelt vanavond in de Arena tegen Benfica Nathan Aké doet het goed bij Chelsea Met zijn dreadlocks lijkt hij veel op Ruud Gullit

02 May 2013, London, England, UK --- Nathan Ake of Chelsea --- Image by © Joe Toth/BPI/Corbis © Joe Toth/BPI/Corbis

Op je zeventiende debuteren in het eerste elftal van de Engelse topclub Chelsea, basisspeler in de kwartfinale van de Europa League, invallen op Old Trafford tegen Manchester United. „Ja, het gaat hard”, zegt Nathan Aké. Tussen de competitiewedstrijd tegen Aston Villa (2-1 zege) en de Europa League-finale vanavond in de Amsterdam Arena tegen Benfica door vertelt hij telefonisch over zijn belevenissen.

Een jongensboek? „Debuteren, een paar keer invallen, twee keer basis. Sta je ineens op de foto naast Frank Lampard. Je hebt nauwelijks tijd om het je allemaal te realiseren. Alles draait om voetballen, trainen, wedstrijden spelen, presteren.”

Het is het verhaal van een voetbaltalentje uit Voorburg dat op Kick Wilstra-achtige wijze van de mini-F-jes bij de plaatselijke tweedeklasser Wilhelmus doordrong tot de selectie van de Engelse winnaar van de Champions League 2012. „Ik was zeven toen ADO belangstelling toonde. Mijn ouders vonden het nog te vroeg, maar een jaar later kwamen ze weer. Toen heb ik de stap gemaakt. Vier jaar later kwam Feyenoord, dat was weer een grote stap. Je kiest voor het voetbal, hebt er alles voor over. Dus je doet het. Nog een paar jaar later kon ik naar Chelsea. Buitenland, dat maakte het extra bijzonder. Maar ik houd wel van uitdagingen, ik wilde later geen spijt krijgen dat ik het niet had gedaan. Het is goed uitgepakt.”

Captain Dreadlock

Een bliksemcarrière in een paar zinnen, Aké (18) lijkt er nuchter onder. „Er zit een goeie kop op”, sprak Boudewijn Zenden, assistent-trainer van Chelsea, onlangs voor de camera van Studio Sport. De 54-voudig international doelde op de mentaliteit van zijn jonge landgenoot, niet zozeer op diens uiterlijk.

Met zijn opvallende dreadlocks heeft Aké veel weg van Ruud Gullit, die in de jaren negentig als speler en coach eveneens actief was voor The Blues. Niet voor niets plaatsten Engelse kranten foto’s van de Nederlandse debutant naast die van Captain Dreadlock. „Veel mensen zeggen dat”, zegt Aké. Van imitatie is volgens hem echter geen sprake.

De overstap naar Engeland veranderde zijn leven. Hij kwam in een gastgezin. „Mijn oudere broer Cedric woont ook in Engeland, hij kan me goed helpen. Mijn ouders bleven in Voorburg, ik werd van de ene dag op de andere prof.”

Aanpassingsproblemen kende hij niet. Winst van de Youth Cup met Chelsea onder 18 in zijn eerste jaar, gekozen tot ‘talent van het jaar’, overgestapt naar het jeugdteam onder 21, voor het eerst meetrainen met het eerste elftal. „Sta je ineens op het veld tegen Didier Drogba, ik was superzenuwachtig. Je weet dat het bij Chelsea niet makkelijk is om vanuit de jeugd door te breken naar het eerste. De kansen die je krijgt, moet je pakken.”

Op Tweede Kerstdag 2012, in de uitwedstrijd tegen Norwich City, is het zover: rugnummer 57 Nathan Aké komt in het veld voor de Spaanse vedette Juan Mata. „Een bijzonder moment. Dat is toch waar je het allemaal voor doet.” Premier League, FA Cup, kwart- en halve finale Europa League. Kijk hem spelen, zo jong, zoveel rust, overzicht en kracht. „Ja, dat zeggen ze vaker. Ik probeer het altijd uit te spelen, geen lange ballen, maar voetballen.”

Te jong naar het buitenland?

De veelscorende linksbuiten in de F-jes van Wilhelmus veranderde door zijn lengte al snel in een centrale verdediger. Bij Chelsea is hij meestal middenvelder. „Ik was in de jeugd altijd groter dan mijn leeftijdgenoten. Maar nu ben ik 1.80, dat is zeker in Engeland niet groot voor een centrale verdediger. Dus speel ik als verdedigende middenvelder.”

Een verantwoordelijke positie in het sterrenteam van Chelsea, maar Aké heeft steun aan zijn ervaren ploeggenoten. „Ze helpen me super veel, deze club is een familie. Natuurlijk zijn het grote spelers, vroeger keek je naar ze op tv. Maar naarmate je vaker met ze traint, is er meer respect. David Luiz [verdediger bij Chelsea] zegt tegen mij dat ik goed naar zijn spel moet kijken, zodat ik kan zien wat goed gaat en wat beter kan. Dat kan ik meenemen in mijn eigen spel. Ik kan veel van hem leren.”

Feyenoord-trainer Ronald Koeman wees er eerder dit seizoen op dat talenten als Jean-Paul Boëtius en Tonny Vilhena – in de jeugd ploeggenoten van Aké – in Rotterdam sneller doorbreken dan hun leeftijdgenoten die jong naar het buitenland gingen, zoals Karim Rekik (nu door Manchester City uitgeleend aan Blackburn Rovers) of Kyle Ebecilio (van Arsenal volgend seizoen naar FC Twente).

„Iedereen kiest zijn eigen weg”, zegt Aké. „Die jongens doen het uitstekend. Maar ik wilde de kans niet laten liggen toen zo’n grote club kwam. Ik probeer er alles voor te doen om bij Chelsea te slagen.”