‘Bamboeboom’ is hoop wereldclub

Benfica heeft de hoop gevestigd op spits Oscar Cardozo. Kan de Zuid-Amerikaan in de Arena een einde maken aan de vloek van Guttmann?

Tacuara; oftewel bamboeboom in Guaraní. Het is de prachtige bijnaam van Óscar René Cardozo Marín. De Paraguayaanse spits van SL Benfica met de gouden linkervoet speelt vanavond in de Amsterdam Arena de finale van de Europa League tegen Chelsea. De 29-jarige aanvaller is als international en als clubvoetballer vaak omstreden geweest. Na zijn twee treffers in de halve eindstrijd tegen Fenerbahçe sloot de aanhang van Benfica hem liefdevol in de armen. Maar Cardozo maakt zich pas onsterfelijk als hij Sport Lisboa e Benfica voor het eerst sinds 1962 een Europese prijs bezorgd.

Cardozo wordt bij zijn Portugese werkgever bijna dagelijks herinnerd aan de laatste keer dat de club de Europa Cup 1 in Amsterdam won. Al was het maar omdat voor het stadion Estadio da Luz een standbeeld staat van het inmiddels 71-jarige clubicoon Eusebio, die twee keer scoorde in de met 5-3 gewonnen finale tegen Real Madrid. Eusebio zal vanavond als een fanatieke supporter van Benfica kijken of Cardozo eindelijk een einde kan maken aan ‘de vloek Bela Guttmann’.

Het is de vraag of Cardozo het verhaal van de Hongaarse succescoach kent. Guttmann wilde in 1962 na twee gewonnen Europese hoofdprijzen salarisverhoging, maar kwam niet tot een akkoord met Benfica. Na de stukgelopen onderhandelingen riep hij dat Benfica „in geen honderd jaar meer een Europese prijs zou winnen”. De Portugese topclub speelde sindsdien Europese finales in 1963, 1965, 1968, 1983, 1988 en 1990, maar verloor die allemaal. Voor de laatste eindstrijd van de Europa Cup 1 – 23 jaar geleden in Wenen – heeft Eusebio zelfs nog bij het graf van Guttmann gebeden om de vloek te verbreken. Het hielp niet.

Cardozo was net zeven jaar oud toen Benfica voor de laatste keer een internationale beker verspeelde. Sinds de spits in 2007 voor zo’n elf miljoen euro van het Argentijnse Newell’s Old Boys overstapte naar de club uit Lissabon, voelt hij hoezeer de club snakt naar een Europese prijs. De club wil niet alleen teren op de historie. De Adelaars gaan er prat op dat ze met meer dan tweehonderdduizend socios de grootste club ter wereld zijn. Benfica heeft een wereldwijd netwerk van fanclubs. Deze zogenoemde Casas do Benfica zijn verspreid over vijf continenten. Van het Mozambique van Eusebio tot in de binnenlanden van Paraguay, waar de huidige held Cardozo opgroeide.

Voor Benfica is Zuid-Amerika altijd een kweekvijver van talent geweest. Brazilië, Argentinië en Uruguay zijn de voornaamste leveranciers van Benfiquistas. Cardozo is de eerste speler van naam uit Paraguay. Hij vormt samen met aanvallers als Roque Santa Cruz en Nelson Valdez een sterke generatie van Paraguayaanse voetballers. Cardozo zette zijn land op het WK van 2010 in Zuid-Afrika op de kaart door Paraguay vanaf de strafschopstip naar de laatste acht te schieten. In de kwartfinales groeide hij met een gemiste penalty tegen Spanje uit tot schlemiel.

De carrière van de soms ongrijpbare Cardozo wordt gekenmerkt door zijn grilligheid. De lange spits werd twee keer topscorer van Portugal, was twee keer voetballer van het jaar in Paraguay, maar viel meer dan eens bij Benfica of de nationale ploeg in ongenade. Maar als een onbuigzame ‘bamboeboom’ hield Cardozo steeds stand. Hij maakte dit seizoen al zes doelpunten in de Europa League. Benfica heeft nu alle hoop op zijn topscorer gevestigd.