Zeiler dood bij training America's Cup

The Artemis Racing AC72 catamaran, an America's Cup entry from Sweden, lies capsized after flipping over during training in San Francisco Bay on Thursday, May 9, 2013, in San Francisco. Artemis Racing said Andrew "Bart" Simpson, an Olympic gold medalist from Great Britain, died after the capsized boat's platform trapped him underwater for about 10 minutes. Behind are the historic buildings of the Angel Island internment camp. (AP Photo/Noah Berger) AP

De Britse zeiler Andrew ‘Bart’ Simpson (36) is gisteren omgekomen nadat de catamaran waarop hij voer was gekapseisd in de baai van San Francisco.

De olympisch kampioen van Beijing (2008) verongelukte tijdens een training met de Zweedse catamaran Artemis voor de America’s Cup, die komende zomer voor de 34ste keer op de kalender staat. Simpson zat volgens zijn zeilteam na het omslaan tien minuten bekneld onder de boot. De Nieuw-Zeelander Craig Monk, ook olympisch medaillewinnaar, raakte gewond bij het ongeluk. Simpson behaalde in 2008 olympisch goud in de Star-klasse en was goed voor zilver tijdens de Spelen van Londen, vorige zomer.

De organisatie van de America’s Cup stelt een onderzoek in naar de toedracht van het ongeluk, dat gebeurde bij windkracht 5. Het incident zal in elk geval leiden tot discussies over de veiligheid van de snelle, maar moeilijk hanteerbare boten. In de America’s Cup, een prestigieuze trofee waar al sinds 1851 om wordt gestreden, zijn de laatste jaren miljoenen dollars gespendeerd om de sport sneller, spectaculairder en aantrekkelijker te maken. Initiator is de Amerikaanse miljardair Larry Ellison, oprichter van softwarebedrijf Oracle en het gelijknamige zeilteam, dat de Cup in 2010 won.

Met de 22 meter lange AC72 lanceerde Oracle Racing een nieuwe hightechcatamaran die snelheden kan bereiken tegen de 70 kilometer per uur. Daarmee werd de America’s Cup in één klap de Formule 1 van het zeilen, een extreme sport waarbij zeilers verplicht helmen dragen. Een opvallende vernieuwing aan de catamaran is het revolutionaire ‘stijve’ kunststofzeil, dat veel weg heeft van een vliegtuigvleugel. „We zijn van tractoren in racewagens gestapt”, zei de Nederlander Simeon Tienpont van Oracle Racing in 2011.

Dat was kort nadat een voorloper van de AC72 bij de Golden Gate Bridge was gecrasht. De Nieuw-Zeelandse zeildirecteur van Oracle, Russell Coutts, stortte daarbij dwars door het vleugelzeil. En vorig jaar oktober kapseisde de nieuwste Oracle-catamaran in dezelde baai – zonder slachtoffers. De baas van de America’s Cup, Stephen Barclay, wilde gisteren tegenover persbureau AP niet speculeren over de veiligheid. „Natuurlijk slaat een catamaran sneller om dan een monohull. Maar we gaan niet speculeren over de vraag of ze veilig of onveilig zijn.”

Simpson is de tweede die overlijdt in de America’s Cup. In 1999 was de Spanjaard Martin Wizner op slag dood toen hij tijdens een training bij Valencia een afgebroken onderdeel tegen zijn hoofd kreeg. In de 162-jarige geschiedenis van de Cup vielen tijdens races nooit doden.