Na tien jaar plotseling vrij

Ontvoeringen Cleveland // Plots zijn ze terug: drie Amerikaanse vrouwen die 10 jaar geleden verdwenen Ze werden vastgehouden in een huis in Cleveland Niemand heeft ooit iets gemerkt

CLEVELAND, OH, - MAY 07: A general view of the exterior of the house where, on Monday, three women who had disappeared as teenagers approximately ten years ago were found alive on May 7, 2013 in Cleveland, Ohio. Amanda Berry, who went missing in 2003, Gina DeJesus, who went missing in 2004, and Michele Knight, who went missing in 2002, were all found alive in the same house. Three suspects, all brothers, have been taken into custody. Bill Pugliano/Getty Images/AFP == FOR NEWSPAPERS, INTERNET, TELCOS & TELEVISION USE ONLY == AFP

De moeder van een van de drie verdwenen vrouwen stierf jaren geleden, volgens velen van verdriet. En de meeste inwoners van de Amerikaanse stad Cleveland gingen ervan uit dat zij niet langer in leven waren. Maar gisteren werden Amanda Berry (27), Gina DeJesus (23) en Michelle Knight (32) in ogenschijnlijk goede gezondheid gevonden, in een huis niet ver van de plek waar ze destijds verdwenen.

Zij zijn vermoedelijk al die tijd vastgehouden door drie broers, die inmiddels zijn aangehouden. De drie mannen, allen in de vijftig, zijn van Latijns-Amerikaanse afkomst.

De vrouwen verdwenen tussen 2002 en 2004. De verdwijningen, die de stad jaren in de ban hebben gehouden, kwam gisteren tot een ontknoping toen een van de drie vrouwen, Amanda Berry, met geschreeuw de aandacht wist te trekken van een buurman. Door een deur, die slechts op een kier kon, leende hij haar zijn mobiele telefoon om de politie te bellen.

„Ik ben Amanda Berry, ik ben de laatste tien jaar in het nieuws geweest”, zei ze toen ze het alarmnummer belde. „Ik ben ontvoerd en ik ben al tien jaar vermist. Ik ben hier en ik ben nu vrij.”

Berry noemde de naam van een van de mannen die haar volgens haar hadden ontvoerd: Ariel Castro, 52 jaar, die enige tijd werkte als chauffeur van een schoolbus.

De destijds 16-jarige Amanda Berry verdween in april 2003 in Cleveland, nadat ze haar zus had gebeld dat ze een lift naar huis zou krijgen vanaf de Burger King, waar ze een baantje had. Gina DeJesus, toen 14, verdween ongeveer een jaar later op weg van school naar huis. Sinds 2002 was ook Michelle Knight, destijds 20 jaar oud, vermist.

Barbecue

Alle inspanningen van de politie om het drietal op te sporen bleven al die jaren vruchteloos. Ook de buurman die Amanda gisteren zijn telefoon gaf, Charles Ramsey, had naar eigen zeggen nooit iets gemerkt. Hij zei wel eens met de eigenaar van de woning te hebben gebarbecued. „Er was niets spannends aan hem, nou ja, tot vandaag dan”, zei hij.

De vrouwen zijn na hun bevrijding overgebracht naar het ziekenhuis. Amanda bleek een inmiddels zesjarig dochtertje te hebben, dat ook uit het huis is gehaald. In het ziekenhuis zijn de vrouwen met hun familie herenigd.

De autoriteiten zeiden tijdens de persconferentie gisteren dat er in al die jaren geen telefoontjes waren binnengekomen waarin melding werd gemaakt van criminele activiteiten in het huis van de broers.

Wel is de politie volgens de burgemeester in 2000 en 2004 bij het huis langs geweest. De eerste keer ging het om een gevecht in de straat, de tweede keer om het werk van een van de huidige verdachten als schoolbuschauffeur.

De plaatselijke zender WXYC meldde gisteren dat de zoon van een van de verdachten als student voor de plaatselijke krant in 2004 een artikel schreef over de vermissing. De 31-jarige Ariel ‘Anthony’ Castro, zoon van de verdachte 52-jarige Ariel Castro, noemt het „onwerkelijk”.

De burgemeester van Cleveland, Frank Jackson, zei blij te zijn dat de vrouwen zijn gevonden. Maar hij wees erop dat er nog veel onbeantwoorde vragen zijn.