Kritiek op politie Cleveland na bevrijding

Vragen rijzen over de alertheid van de politie in de zaak van de bevrijde vrouwen. De hoofd-verdachte verborg zijn duistere kant.

This undated combination photo released by the Cleveland Police Department shows from left, Onil Castro, Ariel Castro, and Pedro Casto.The three brothers were arrested Tuesday, May 7, 2013, after three women who disappeared in Cleveland a decade ago were found safe Monday. The brothers are accused of holding the victims against their will. (AP Photo/Cleveland Police Department) AP

De opluchting en blijdschap in de Amerikaanse stad Cleveland over de bevrijding van de drie vrouwen die zo’n tien jaar waren vastgehouden in een huis, maakten snel plaats voor ongemakkelijke vragen over het optreden van de lokale politie.

Pijnlijk voor veel inwoners uit de Puerto Ricaanse buurt was ook dat ze nietsvermoedend amicale relaties onderhielden met de mannen die worden verdacht van de ontvoering en gevangenhouding van de vrouwen.

Ten minste twee keer kreeg de politie in de tijd dat het drietal werd vermist telefoontjes van buurtbewoners dat er iets vreemds aan de hand was in het huis, dat hoofdverdachte Ariel Castro deelde met twee eveneens aangehouden broers. Een buurmeisje zag een naakte vrouw achter het huis kruipen. En een buurman zei later dat hij gebonk op deuren had gehoord in het huis, waar doorgaans plastic zakken voor de ramen waren gespannen.

Agenten belden beide keren aan, maar vertrokken weer toen er niet werd opengedaan. „Iedereen in de buurt deed wat hij moest doen”, aldus een familielid van een van de bevrijde vrouwen. „De politie deed haar werk niet.”

De politie zelf zegt dat ze nog maar „het topje van de ijsberg” heeft kunnen onderzoeken. „Dit onderzoek zal een heel lange tijd duren”, zei een woordvoerster.

Sommige buurtbewoners zagen de laatste jaren soms een klein meisje voor het zolderraam naar buiten kijken, naar nu wordt aangenomen het inmiddels zesjarige dochtertje van Amanda Berry, een van de vrouwen die werd vastgehouden. De laatste tijd nam Ariel Castro het meisje soms mee naar buiten, vroeg in de ochtend, wanneer er nauwelijks andere kinderen buiten waren. Het was het kind van zijn vriendin, zei hij tegen buurtbewoners.

Het was Amanda Berry die maandag de aandacht van een andere buurman wist te trekken. Die hielp haar bevrijden, waarna de politie werd gealarmeerd. Die trof vervolgens ook Gina DeJesus en Michelle Knight aan, die in respectievelijk 2002 en 2004 verdwenen. Berry verdween in 2003.

De 52-jarige Ariel Castro lijkt een man van twee gezichten. Tot vorig jaar werkte hij als chauffeur op een schoolbus. Daar was men te spreken over zijn werk, al waren er incidenten, onder meer toen hij een kind alleen achter liet in de bus omdat hij eerst wilde lunchen. Castro maakte zich ook populair door kinderen uit de buurt ritjes te laten maken op zijn motorfiets en hij speelde in verschillende bandjes als basgitarist.

De ironie wilde dat hij onder meer speelde met een oom van de ontvoerde DeJesus. Er waren meer van zulke toevalligheden. Een zoon van Ariel Castro, uit zijn al meer dan tien jaar geleden stuk gelopen huwelijk, schreef een artikel voor een lokale krant over de verdwijning van Gina DeJesus. En in 2005 was er een aanklacht van zijn ex-vrouw, die hem beschuldigde van geweld. Hij zou haar neus twee keer hebben gebroken en haar en hun drie kinderen met de dood hebben bedreigd. Tot een rechtszaak kwam het niet, nadat haar advocaat verstek liet gaan bij een hoorzitting.

„Het zou kunnen dat hij een persoonlijkheid verborg”, zei Julio Cesar Castro, een oom van de verdachten. „Hij leek het ene te zijn maar was in werkelijkheid het andere.”

De vrouwen zijn inmiddels ontslagen uit het ziekenhuis en herenigd met hun familie. Met de media hebben ze niet gesproken. Familieleden verzochten om rust. Dat is in lijn met het advies van Jaycee Dugard, die zelf 18 jaar werd vastgehouden in Californië. „Hoe simpel het ook klinkt, deze vrouwen hebben de privacy nodig om de wonden te laten helen en weer aansluiting te vinden.”