Jozy is weer de man

Bekerfinale // Morgen is de bekerfinale tussen AZ en PSV Sterspeler bij de club uit Alkmaar is de Amerikaanse spits Jozy Altidore (23) Hij is helemaal opgeleefd in Nederland na een moeilijke periode

ALKMAAR - voetbal Eredivisie - AZ speler Jozy Altidore, portret. Ed van de Pol

Jozy Altidore lacht een beetje schaapachtig op een foto met een pasgeboren baby op zijn blog van The New York Times. Op de blauwe muts van de jongen staat in witte letters: Jozy. Het Nederlandse echtpaar Ruud van Meersbergen en Daniëlle Bons heeft hun zoon naar de spits van AZ vernoemd. „Het is onnodig om te zeggen dat dit een prachtig moment voor mij is”, stelt Altidore op de site van de Amerikaanse krant. „Ik voelde me echt vereerd. Hierdoor krijg ik het gevoel dat ik op het veld toch iets goed doe.”

Altidore geniet in Nederland van dergelijke kleine dingen. De 23-jarige Amerikaan heeft na een roerige periode bij achtereenvolgens de New York Red Bulls, Villarreal, Xerez, Hull City en Bursaspor rust gevonden bij AZ. Hij woont in Alkmaar met uitzicht op de kaasmarkt. De voetballer die in zijn geboorteland als tiener de hemel in werd geprezen, bewandelt onder leiding van coach Gertjan Verbeek alsnog de weg omhoog. En als het aan Altidore ligt, speelt hij volgend seizoen nog in de eredivisie. „Op dit moment zie ik niet in waarom ik weg zou gaan. Dit is een geweldig land. Daarnaast ben ik AZ veel dank verschuldigd. Ik ben scherper geworden en rustiger aan de bal”, zei Altidore onlangs in Voetbal International. Morgen speelt hij in de Kuip met AZ in de bekerfinale tegen PSV.

Zoon van immigranten uit Haïti

Het leven van Altidore – zoon van twee immigranten uit Haïti – staat van jongs af aan in het teken van voetbal. Als jongste van vier kinderen komt hij ter wereld in Livingston in de staat New Jersey. De gedreven speler had talent, maar zijn ouders hadden geen geld voor een voetbalopleiding. Uit pure noodzaak schreef Altidore op zijn twaalfde een brief aan proftennisser Andy Roddick, die een foundation had opgericht om kinderen financieel te ondersteunen. Zo kwam Altidore bij IMG Soccer Academy in Bradenton (Florida) terecht. Daar werd hij klaargestoomd voor het grote werk én als commercieel product in de markt gezet. Altidore beschikt nog altijd over een team dat zijn zaken behartigt, de perscontacten doet en zijn eigen foundation voor minderbedeelde kinderen runt.

De spits speelde zich in 2009 tijdens de Confederations Cup in Zuid-Afrika in de kijker van het grote publiek. Voor de aanvaller van de VS lijkt een grote toekomst mogelijk, maar net als generatiegenoot Freddy Adu kan hij de hooggespannen verwachtingen niet waarmaken. Altidore probeerde bij talloze clubs zijn draai te vinden, zonder succes. Dan volgt een telefoontje van landgenoot Earnest Stewart. De technisch directeur van AZ kan hem overtuigen dat hij voor een langere periode bij één club moet spelen om zijn carrière een boost te geven. Altidore kiest met AZ voor rust.

Rustige jongen zonder kapsones

Na twee seizoenen lijkt hij geslaagd in die opzet. Tijdens de training voor de bekerfinale staat hij er ontspannen bij. Als er strafschoppen worden geoefend door AZ neemt Altidore plaats achter de bal en scoort hij koeltjes met een droge knal. In een seizoen waarin veel spelers moeite hebben met het niveau dat AZ nastreeft – de club met doelstelling Europees voetbal speelde zich pas afgelopen weekend veilig – is Altidore één van de weinige spelers die zich aan de malaise onttrekt. De 55-voudig Amerikaans international is dit seizoen goed voor 30 goals (competitie én beker).

Spitsentrainer Piet Keur prijst het scorend vermogen van Altidore. „Hij heeft een geweldig gemiddelde”, stelt de oud-spits. „In 90 wedstrijden voor AZ heeft hij al 48 keer gescoord. Zijn grootste kwaliteit is dat hij uit het niets kan scoren.” Keur heeft Altidore bij AZ sterker zien worden. „In Amerika heeft hij nooit een techniek- of conditietrainer gehad. Hij is leergierig en wordt door het hogere niveau in Nederland steeds beter. En hij is een rustige jongen zonder kapsones. Hij zal andere spelers nooit afbranden. Hij is pas 23, maar door zijn ervaring kunnen jonge jongens al veel van hem leren.”

AZ-verdediger en leeftijdsgenoot Nick Viergever (23) kan de woorden van Keur beamen. „Altidore is dit seizoen heel belangrijk voor onze groep”, zegt Viergever. „Hij speelt met power. Daar moet je als verdediger slim mee om zien te gaan.”

Nu Altidore op het veld weer successen boekt, rijst zijn ster in de VS. De persafdeling van AZ kreeg in aanloop naar de bekerfinale zoveel interviewverzoeken dat een stop werd ingelast. Media en fans kunnen Altidore wel via Twitter (ruim 557.000 volgers) of zijn blog op de site van The New York Times volgen. Dan zien ze dat de voetballer ook begaan is met het lot van anderen zoals de slachtoffers van de schietpartij in Newtown of de aardbeving in Haïti. Altidore wil naast een goede voetballer ook een goed mens zijn. Als hij met AZ de beker wint, zullen er misschien nog wel een paar jonge Jozy’s bijkomen.