Bizarre wispelturigheid in de top van Lufthansa

Europa’s grootste luchtvaartmaatschappij Lufthansa is de afgelopen dagen door een serie zelfveroorzaakte turbulenties gegaan, die twijfel hebben gezaaid over de kwaliteit van het ondernemingsbestuur.

Maandagochtend maakte de beoogde nieuwe president-commissaris, een voormalig directeur van het concern, onverwacht bekendgemaakt dat hij niet beschikbaar was voor de baan. Een dag vóór de jaarlijkse aandeelhoudersvergadering leek Wolfgang Mayrhuber (66) toe te geven aan de druk van internationale beleggers die ongelukkig waren met zijn kandidatuur. Maar een paar uur later veranderde hij van mening en besloot hij zich toch kandidaat te stellen.

Op de korte termijn behoedt deze draai Lufthansa voor een publieke afgang. De overdracht van de vertrekkende president-commissaris Jürgen Weber (71) aan Mayrhuber staat al ruim een jaar op de agenda. Het zou onmogelijk zijn geweest om binnen een dag een andere geschikte kandidaat te vinden.

Maar vanuit een breder gezichtspunt bezien markeert deze schertsvertoning een nieuw dieptepunt in het Duitse ondernemingsbestuur. Direct vanaf het begin was er al een aantal sterke argumenten tegen de benoeming van Mayrhuber tot president-commissaris van Lufthansa ingebracht. Als uitvoerend directeur tussen 2003 en 2010 was hij verantwoordelijk voor veel ongelukkige strategische beslissingen waarmee de luchtvaartmaatschappij nog steeds kampt. Hij heeft overnames op zijn naam staan van noodlijdende branchegenoten, de verlieslijdende divisie voor korteafstandsvluchten niet gesaneerd en de modernisering van de vloot genegeerd.

Ondanks een afkoelperiode van twee jaar – in overeenstemming met de Duitse code voor goed ondernemingsbestuur – is Mayrhuber nog steeds stevig verankerd in het bedrijf waar hij in 1970 kwam werken. Daarnaast heeft hij vele andere verplichtingen. Zo is hij president-commissaris van chipproducent Infineon en commissaris bij autoproducent BMW en herverzekeraar Munich Re.

Institutionele beleggers hadden al maanden geleden op deze punten gewezen, maar Lufthansa en Mayrhuber hebben te lang geweigerd hun bezwaren serieus te nemen. Een oproep van het invloedrijke adviesorgaan voor aandeelhouders, Institutional Shareholder Services (ISS), om niet op Mayrhuber te stemmen lijkt het concern en de kandidaat te hebben verrast.

Een dergelijk vermogen tot verkeerde beoordelingen is schokkend. Europa’s grootste luchtvaartmaatschappij bevindt zich middenin een pijnlijke en controversiële ombuigingsoperatie. Daarvoor zijn sterke, geloofwaardige en doortastende commissarissen nodig.

De bizarre wispelturigheid van Mayrhuber en zijn ommezwaai op het allerlaatste moment bevestigen alle twijfels over het antwoord op de vraag of hij wel de juiste man is voor deze baan.

Breakingviews is een dagelijks financieel commentaar uit het buitenland. Vertaling Menno Grootveld.