Drie vrouwen tien jaar gevangen in huis

Drie vrouwen die tien jaar geleden verdwenen, zijn gisteren bevrijd uit een huis in Cleveland. Drie broers zijn als verdachten aangehouden.

Het huis in Cleveland in Ohio waaruit drie verdwenen vrouwen en het dochtertje van een van hen gisteren zijn bevrijd. Foto AFP

De moeder van een van de drie verdwenen vrouwen stierf jaren geleden, volgens velen van verdriet. En de meeste inwoners van de Amerikaanse stad Cleveland gingen ervan uit dat zij niet langer in leven waren. Maar gisteren werden de drie vrouwen, in ogenschijnlijk goede gezondheid, gevonden, in een huis niet ver van de plek waar ze destijds verdwenen. Zij zijn vermoedelijk al die tijd vastgehouden door drie broers, die inmiddels zijn aangehouden. De drie mannen, allen in de vijftig, zijn van Latijns-Amerikaanse afkomst.

De vrouwen verdwenen tussen 2002 en 2004. De verdwijningen, die de stad jaren in de ban hebben gehouden, kwam gisteren tot een ontknoping toen een van de drie vrouwen, Amanda Berry, met geschreeuw de aandacht wist te trekken van een buurman. Door een deur, die slechts op een kier kon, leende hij haar zijn mobiele telefoon om de politie te bellen.

„Ik ben Amanda Berry, ik ben de laatste tien jaar in het nieuws geweest”, zei ze toen ze het alarmnummer belde. „Ik ben ontvoerd en ik ben al tien jaar vermist. Ik ben hier en ik ben nu vrij.”

Berry noemde de naam van een van de mannen die haar volgens haar hadden ontvoerd: Ariel Castro, 52 jaar, die enige tijd werkte als chauffeur van een schoolbus.

De destijds 16-jarige Amanda Berry verdween in april 2003 in Cleveland, nadat ze haar zus had gebeld dat ze een lift naar huis zou krijgen vanaf de Burger King, waar ze een baantje had. Gina DeJesus, toen 14, verdween ongeveer een jaar later op weg van school naar huis. Sinds 2002 was ook Michelle Knight, destijds 20 jaar oud, vermist.

Alle inspanningen van de politie om het drietal op te sporen bleven vruchteloos. Ook de buurman die Amanda gisteren zijn telefoon gaf, Charles Ramsey, had naar eigen zeggen nooit iets gemerkt. Hij zei wel eens met de eigenaar van de woning gebarbecued te hebben. „Er was niets spannends aan hem, nou ja, tot vandaag dan”, zei hij.

De vrouwen zijn na hun bevrijding overgebracht naar het ziekenhuis. Amanda bleek een inmiddels zesjarig dochtertje te hebben, dat ook uit het huis is gehaald. In het ziekenhuis zijn de vrouwen met hun familie herenigd. Berry’s moeder was daar niet bij. In 2006 overleed ze, volgens mensen uit haar omgeving verzwakt door het verdriet om haar verdwenen dochter.

De burgemeester van Cleveland, Frank Jackson, zei blij te zijn dat de vrouwen zijn gevonden. Maar hij wees erop dat er nog veel onbeantwoorde vragen zijn.

De zaak doet denken aan die van Natascha Kampusch in Oostenrijk. Kampusch verdween op tienjarige leeftijd. Zij wist na acht jaar gevangenschap te ontsnappen aan haar ontvoerder. Die pleegde na haar vlucht zelfmoord.