De val van mediacriticus Kurtz

Mediacriticus Howard Kurtz is weg bij nieuwssite The Daily Beast. Ooit was hij het geweten van de Amerikaanse media. Nu stapelt hij fout op fout.

FILE - In this Jan. 30, 2013, file photo, Boston Celtics center Jason Collins, right, struggles for control of the ball with Sacramento Kings forward Chuck Hayes (42) during the second half of an NBA basketball game in Boston. ESPN says that it regrets the "distraction" caused by one of its reporters who described Jason Collins as a sinner after the NBA center publicly revealed that he was gay. Chris Broussard, who covers the NBA for ESPN, had said on the air that Collins and others in the NBA who engage in premarital sex or adultery were "walking in open rebellion to God, and to Jesus Christ." (AP Photo/Elise Amendola, File) AP

Howard Kurtz was de laatste jaren zichzelf niet. De bekendste mediacriticus van de Verenigde Staten was slordig, maakte grote fouten, en raakte in conflicten verzeild. In niets leek hij op de schrijver die jarenlang het geweten van de Amerikaanse media was. Vrijdag werd Kurtz ontslagen (althans, hij zegt zelf dat hij in goed overleg vertrekt) door The Daily Beast, een nieuwssite gelieerd aan Newsweek.

De directe aanleiding voor het ontslag van Kurtz (59) is een column die hij schreef over Jason Collins. Deze Amerikaanse profbasketballer doorbrak een taboe door in Sport Illustrated te zeggen dat hij homoseksueel is. Kurtz schreef dat Collins een belangrijk detail uit zijn leven verzweeg bij de bekentenis: hij was verloofd met een vrouw. Pijnlijk voor Kurtz: het staat wel degelijk in het artikel. Toen na de publicatie een storm van kritiek opkwam, trok The Daily Beast het artikel terug. Een dag later beëindigde The Daily Beast de samenwerking met Kurtz.

De val van Kurtz was een proces dat al maanden geleden in gang was gezet. Nadat Kurtz twintig jaar lang furore had gemaakt als mediacommentator van The Washington Post, begon hij in 2010 bij The Daily Beast. Kurtz ging zich naast dit werk steeds meer bezighouden met andere media. Hij presenteerde al het mediaprogramma The Reliable Source op CNN, ging actief twitteren en werd adviseur en verslaggever van een nieuwe site: The Daily Download.

Deze site moest met bijdragen van Kurtz kritisch over de media berichten. In de praktijk werd het een irrelevante roddelsite, waar Kurtz en Ashburn in korte filmpjes het nieuws doornamen.

Medewerkers van The Daily Beast klaagden anoniem dat Kurtz zelden meer op kantoor te zien was. „Hij nam te veel hooi op zijn vork”, zei een collega in The New York Times. The Daily Beast moest keer op keer verhalen van Kurtz rectificeren. In 2010 publiceerde hij een interview met een Congreslid, terwijl hij in werkelijkheid de woordvoerder had gesproken. Kurtz gaf na drie maanden zijn fout toe, maar zei dat hij dat niet door had.

De irritatie bij de hoofdredactie zou al maanden groot zijn geweest. Kurtz verzette zich hevig tegen de benoeming van Jon Favreau, de voormalige speechschrijver van Barack Obama. Favreau zou de redactie „te links” maken, vond Kurtz.

Kurtz deed waar hij in zijn gezaghebbende boeken in de jaren negentig de media steeds voor waarschuwde: hij versnipperde zijn talent. Erger nog dan zijn fouten, aldus website Politico, is dat Kurtz out of the game raakte. Hij deed er niet meer toe.

De val van Kurtz wordt veel vergeleken met die van politiek commentator Dick Morris, die wegmoest bij Fox News nadat hij een verkiezingszege voor Mitt Romney had voorspeld. Brian Beutler schreef met leedvermaak op de site Talking Points Memo: „Een gevaarlijke trend: commentatoren worden ontslagen omdat ze hun werk slecht doen.”

Kurtz liet zich gisteren in zijn eigen programma op CNN uitgebreid kritisch ondervragen. Hij gaf ruimhartig zijn fouten toe en beloofde beterschap. Mogelijk komt deze schuldbekentenis te laat voor CNN.