Commercieel de ruimte in – en terug

Ruimtevaart Een raket die herbruikbaar is, moet ook weer veilig landen. De ‘sprinkhaan’ van SpaceX kan dat al.

Net als Virgin Galactic had ook het ruimtevaartbedrijf SpaceX afgelopen maand een testsucces, met de succesvolle proefvlucht van de Grasshopper (‘sprinkhaan’). Die steeg op 19 april op tot een hoogte van 250 meter, om daarna verticaal af te dalen en weer te landen – een prestatie wat betreft de stabilisatie en beheersing van stuwkracht.

De Grasshopper is in feite een losse eerste trap van SpaceX’ Falcon 9-raket, voorzien van een onderstel van verende poten. De bedoeling is om uiteindelijk een volledig herbruikbare Falcon 9-raket te maken: een waarbij de eerste trap, de tweede trap en de Dragon-capsule na gebruik niet terugvallen en verbranden, maar terugvliegen om verticaal te landen. Internetmiljonair Elon Musk, de oprichter van SpaceX, heeft aangekondigd zijn raketten uiteindelijk volledig herbruikbaar te willen maken, wat de kosten van het lanceren aanzienlijk zou moeten verlagen.

Rond juni wil SpaceX voor het eerst een Falcon 9-lanceren met zo’n eerste trap met poten, al zal die dan boven de oceaan afdalen en in het water plonzen. “We verwachten zeker de eerste keren wel een aantal mislukkingen”, had Musk al een slag om de arm gehouden.

SpaceX is een onorthodox bedrijfje. Het ontwikkelt en bouwt alle techniek – eigen raketmotoren, twee raketten en een eigen ruimtecapsule, de Dragon – in eigen huis. In 2009 lanceerde SpaceX zijn eerste satelliet (een Maleisische aardobservatiesatelliet) aan boord van een Falcon 1-raket. In 2010 maakte de zwaardere Falcon 9 – die heeft negen motoren van een type waarvan Falcon 1 er één heeft – zijn eerste testvlucht.

Daarmee kreeg SpaceX zicht op klandizie van NASA. Dat heeft immers zijn Space Shuttle-programma opgedoekt, de deels herbruikbare raketten waarmee het Internationale Ruimtestation ISS werd bevoorraad. Voortaan zou vervoer van en naar het ISS uitbesteed worden aan de nieuwe, goedkope commerciëlen, terwijl NASA zich zou wijden aan grotere raketten om dieper het zonnestelsel in te reizen. Vorig jaar mei leverde een Falcon 9 van SpaceX de eerste Dragon-vrachtcapsule af bij het ISS, waarbij André Kuipers assisteerde bij het aankoppelen.

Bemande Dragon-vluchten moeten vanaf 2015 beginnen, een stap richting Musks einddoel: bemande reizen naar Mars. Maar dat is iets voor de verre toekomst.