Ze weet wel van onderhandelen

President Barack Obama draagt een oude vriendin, en miljardair, uit Chicago voor als zijn nieuwe minister van Handel.

Penny Pritzker, US President Barack Obama's nominee for Secretary of Commerce, attends an event where she was named the nominee in the Rose Garden of the White House in Washington, DC, on May 2, 2013. AFP PHOTO / Saul LOEB AFP

Barack Obama en Penny Pritzker ontmoetten elkaar voor het eerst in Chicago in de jaren negentig. Pritzkers kinderen speelden een potje basketbal, de broer van Michelle Obama was hun coach. Er ontstond een hechte vriendschap die zowel voor de latere president als Pritzker veel opleverde. Zij werd de penningmeester van zijn verkiezingscampagne voor het Witte Huis, gisteren beloonde hij haar met een voordracht als minister van Handel.

Pritzker (54) is telg van de familie die hotelketen Hyatt heeft opgericht. Het familiefortuin is uitgebreid met tal van andere bedrijven, waaronder de inmiddels failliete Superior Bank. De tien Pritzkers in de Forbes-lijst van miljardairs bezitten tezamen een geschat vermogen van 22 miljard dollar. Ongeveer 1,85 miljard (1,4 miljard euro) hiervan is van Penny. Zij heeft los van de familiebedrijven carrière gemaakt met een eigen vastgoedbedrijf en een investeringsmaatschappij.

Volgens Obama maakt dat haar bij uitstek geschikt voor de ministerspost. „Ze heeft bedrijven van de grond af opgebouwd. Ze weet uit ervaring dat overheidsprogramma’s nooit de plaats kunnen innemen van een goede ondernemer”, zei de president gisteren. De Senaat moet haar benoeming nog wegen en goedkeuren.

Dat de Senaat vragen zal stellen over haar vriendschap met de president, valt te verwachten. Ook zal Pritzker kritiek tegemoet kunnen zien over Superior Bank, dat in 2001 ten onder ging aan hetzelfde soort verpakte hypotheken dat jaren later de financiële crisis zou veroorzaken. Ander heikel punt is de keiharde strijd tussen Hyatt en vakbond Unite Here, die Hyatt „de slechtste hotelwerkgever van Amerika” noemt. Waarnemers voorzien echter dat deze zaken niet onoverkomelijk zullen zijn.

Behalve Pritzker droeg Obama gisteren een oude studievriend voor als trade representative, een soort onderminister voor internationale handel. Mike Froman en Obama kennen elkaar van hun rechtenstudie aan Harvard. Froman is sinds het begin van Obama’s eerste termijn diens belangrijkste adviseur voor internationale handel. Hij bereidt toppen als de G20 voor.

Na zijn benoeming zal Froman zijn tijd vooral besteden aan twee grote klussen: de onderhandelingen over het Trans-Pacific Partnership, een vrijhandelsverdrag tussen twaalf landen rond de Grote Oceaan. En de verkennende gesprekken over een vergelijkbaar vrijhandelsverdrag tussen de VS en de EU.

Onlangs werd bekend dat ook Japan zal deelnemen aan de gesprekken over het Trans-Pacific Partnership, die eind dit jaar zouden moeten worden afgerond. Dat wordt gezien als een belangrijke stap, omdat de yen door het nieuwe ‘agressieve’ monetaire beleid van Japan heel snel in waarde daalt ten opzichte van de dollar (en de euro) en zo Japan een concurrentievoordeel geeft in de export.

Pritzker en Froman komen samen voor de zware taak te staan om het doel dat Obama in 2010 stelde – het binnen vijf jaar verdubbelen van de Amerikaanse export – te verwezenlijken. Op dit moment lijkt dat ver buiten bereik: met het huidige tempo zal de export pas in 2024 verdubbeld zijn.