‘Vermiste Amerikaanse journalist in handen Syrische regering’

Deze foto van Foley werd geplaatst op de site freejamesfoley.org. De foto zou in september vorig jaar zijn gemaakt in Aleppo. Foto AP/ Manu Brabo

Na een vijf maanden lang onderzoek naar de zaak denken de familie van de in Syrië vermiste Amerikaanse journalist James Foley en zijn werkgever GlobalPost dat hij wordt vastgehouden door de Syrische regering in een detentiecentrum vlak bij de hoofdstad Damascus. Dat schrijft GlobalPost vandaag, op de dag van de persvrijheid.

Volgens de CEO van de nieuwswebsite, Philip Balboni, nemen ze “met een grote mate van zekerheid” aan dat Foley in handen is van een militiegroep die het regime van president al-Assad aanhangt. Daarna zou hij zijn overhandigd aan regeringstroepen. De 39-jarige Foley, naast GlobalPost werkzaam als fotograaf voor persbureau AFP, werd vorig jaar november ontvoerd in het noordwesten van Syrië. Hij was per auto onderweg naar de Turkse grens een uur voordat hij werd ontvoerd. Een ooggetuige meldde GlobalPost later dat hij door mannen met kalasjnikovs uit zijn auto werd gedwongen.

‘In hetzelfde detentiecentrum ook andere westerse journalisten’

Balboni zegt verder dat ze redenen hebben aan te nemen dat in het detentiecentrum, “onder controle van de inlichtingendienst van de Syrische luchtmacht”, ook andere westerse journalisten gevangen worden gehouden, waaronder “ten minste één Amerikaanse”. Afgevaardigden van de nieuwswebsite hebben nu ontmoetingen met de Syrische ambassadeur in Libanon in Beiroet om zijn steun te krijgen. Hij heeft al brieven bezorgd bij de Syrische ministeries van Defensie, Binnenlandse Zaken, Informatie en Buitenlandse Zaken. De Syrische regering heeft tot dusver niet bevestigd dat ze weet waar Foley zich bevindt.

Foley werd in Libië ook al eens ontvoerd

Syrië is niet het eerste conflictgebied waarin Foley verslag doet. Hij werkte ook al in Afghanistan en Libië. Daar werd hij in 2011 al eens ontvoerd door regeringstroepen van toenmalig leider Moammar Gaddafi, samen met drie andere journalisten, van wie er een werd gedood. Na 44 dagen in een gevangenis te hebben doorgebracht, werd hij vrijgelaten.

Syrië levensgevaarlijk voor journalisten

Enkele weken voor het bericht over de ontvoering van Foley, werd NBC-correspondent Richard Hagel ook door een onbekende groepering vastgehouden. Hij kwam na vijf dagen weer vrij. De burgeroorlog in Syrië heeft aan verschillende buitenlandse journalisten het leven gekost, onder wie de Franse tv-journalist Gilles Jacquier, oorlogsfotograaf Remi
Ochlik en Marie Colvin
, correspondent voor The Sunday Times.