Van galeriehouder tot ‘maffiavriend’

De steenrijke familie Nahmad is een belangrijke speler op de internationale kunstmarkt. Maar ze staat in een kwaad daglicht nu telg Helly (34) wordt verdacht van maffiapraktijken.

Kunsthandelaar Helly Nahmad met zijn advocaat Benjamin Brafman bij de rechtbank in New York. Foto Hollandse Hoogte

Hij is het prototype van een playboy. De New Yorkse kunsthandelaar Helly Nahmad (34) houdt van fotomodellen, Rolls-Royces en gokken. Hij heeft een galerie in het chique Carlyle Hotel in Manhattan, is bevriend met sterren als Leonardo DiCaprio, Gisele Bündchen en Orlando Bloom en bezit een volledige verdieping met appartementen in de Trump Tower, aan Fifth Avenue. Daarnaast heeft hij een penthouse in Miami, van 9 miljoen dollar. Hij kan het zich, als telg uit een van de rijkste kunstdynastieën ter wereld, permitteren. De bezittingen van de familie Nahmad, waaronder een enorme kunstcollectie, zijn naar verluidt 3 tot 4 miljard dollar waard.

Maar het is de vraag hoe lang hij dit glamoureuze leven nog kan volhouden. Hilel Nahmad, roepnaam ‘Helly’, wordt verdacht van het lidmaatschap van een door Russische maffiosi geleide bende. Hij zou illegale gok- en pokerwedstrijden hebben georganiseerd voor Hollywoodsterren, beleggers van Wall Street, topsporters en onderwereldfiguren. Het zwarte geld zou zijn witgewassen via zijn galerie. Als hij wordt veroordeeld, hangt hem maximaal 92 jaar gevangenisstraf boven het hoofd.

De zaak kwam twee weken geleden aan het rollen, toen in verschillende plaatsen in de Verenigde Staten dertig verdachten werden opgepakt, met bijnamen als ‘het Orakel’, ‘Blondie’, ‘Joe de Hamer’ en ‘de Poker Prinses’. Helly wordt beschouwd als een van de hoofdrolspelers in het gok- en witwasnetwerk dat zich zou uitstrekken van Rusland via Cyprus naar de Verenigde Staten. De FBI viel zijn galerie binnen en nam computers in beslag. Vier verdachten worden nog gezocht, onder wie een Russische topcrimineel die het syndicaat zou leiden.

Nahmad is nu weer op vrije voeten, maar zijn bewegingsvrijheid is beperkt; hij heeft zijn Amerikaanse, Italiaanse en Braziliaanse paspoorten moeten inleveren en hij mag de zuidelijke en oostelijke districten van New York niet verlaten. Zijn borgsom, eerst 500.000 dollar, is verhoogd naar 10 miljoen dollar.

Het werk in de kunsthandel kreeg Helly met de paplepel ingegoten. Zijn vader David, zoon van een Syrische bankier, handelde als tiener al in kunst. Met zijn broer Ezra kocht hij schilderijen in Parijs, die ze met forse winst verkochten in hun woonplaats Milaan. Het verhaal gaat dat de twee eens een Picasso kochten die niet in de achterbak van hun auto paste. Ze sjorden het doek op het dak, maar toen ze in Milaan aankwamen, was het eraf gewaaid. Ze vonden het terug in de berm, onbeschadigd.

David verhuisde later naar New York, waar hij de Davlyn Gallery opende in het Carlyle Hotel. Nadat zijn zoon zonder diploma van school was gestuurd, zette David hem aan het werk in de galerie. Helly begon aan een kunstopleiding bij Christie’s, maar maakte die niet af. Niettemin benoemde zijn vader hem tot directeur, en doopte de galerie in 2000 om tot Helly Nahmad Gallery. David zelf woont nu in Monaco, waar hij geld verdient met valutahandel, gokken en backgammon. Op de achtergrond houdt hij de touwtjes strak in de galerie.

Jeffrey Deitch, directeur van het Museum of Contemporary Art in Los Angeles (MOCA), vergelijkt de invloed van de Nahmads op de internationale kunstmarkt met die van grote beurshandelaren op Wall Street. „De kunstmarkt heeft een kracht als deze nodig om te kunnen functioneren”, zegt hij. Christopher Burge, jarenlang de belangrijkste veilingmeester bij Christie’s, zegt: „De Nahmads hebben meer kunstwerken verkocht dan wie dan ook.” Bij grote kunstveilingen is de aanwezigheid van de familie een vast gegeven. Ze zitten vaak ruziënd in de zaal, met kinderen en al.

De familie investeert niet in hedendaagse kunst. In zakenblad Forbes zei David Hahmad: „Monet en Picasso zijn net als Microsoft en Coca-Cola. De winst erop is minder groot dan op hedendaagse kunst, maar het is een veilige belegging.” Naast de galerie in New York bezit de familie een gelijknamige in Londen, die wordt geleid door een neef, die ook Helly heet.

De Nahmads bezitten een collectie waarvan de omvang niet precies bekend is. Schattingen lopen uiteen van 3.000 tot 5.000 kunstwerken, waaronder 200 tot 300 Picasso’s. De kunstwerken worden bewaard in een van belasting gevrijwaarde kluis op het vliegveld van Genève.

De Helly Nahmad Gallery in New York bleef in de week na de inval van de FBI gesloten. Dat was om een nieuwe verkooptentoonstelling met werken van onder anderen Mark Rothko en Alexander Calder in te richten, verklaarde Marzina Marzetti, de bedrijfsleidster. „Gewoon slechte timing, het had niks met de inval te maken.” Inmiddels is de galerie weer open.

De rechtszaak tegen de 34 verdachten wordt in juni 2014 behandeld en zal één tot twee maanden in beslag nemen. Helly heeft een topadvocaat ingehuurd. Deze Benjamin Brafman verdedigde in 1999 niet alleen succesvol de van illegaal wapenbezit en omkoping beschuldigde rapper P. Diddy, hij zorgde er in 2011 ook voor dat de verkrachtingszaak tegen toenmalig IMF-directeur Strauss-Kahn werd geseponeerd.