En toch blijft Ajax Barcelona kopiëren

Barcelona is ook na de afgang in de Champions League het ideaal voor Ajax. Beide clubs kunnen zondag kampioen worden. Feest voor een Catalaan in Amsterdam.

Isaac Cuenca daalde zaterdagavond de trappen af in de catacomben van het Rat Verlegh-stadion. Hij is praktisch kampioen met Ajax, zijn knie is weer in orde en hij maakte zijn rentree met een invalbeurt waarin hij NAC-speler Thilo Leugers met een vlugge voetbeweging dolde bij de cornervlag. Hij stelde zich voor en vertelde meteen, met het vrolijkste jongensgezicht, dat hij ook nog jarig was. „Ik ben een tevreden mens.”

In de persoon van Cuenca (22) kwam deze winter een vleugje tiki taka naar Amsterdam. De bleke technicus werd voor een half jaar gehuurd van Barcelona en zou qualitate qua perfect passen in het team van Frank de Boer. Want als Ajax iets nastreeft dan is het dat combinatiespel van Barcelona – ook al is het einde van de Barça-heerschappij in Europa feit.

Cuenca zat voor de tv toen het vorige week gebeurde. Barcelona verloor kansloos, en afgelopen woensdag opnieuw. Het moet hem pijn hebben gedaan om zijn club kapot gespeeld te zien worden door Bayern München, maar met een glimlach reduceerde hij de aardschok in de Europese voetbaltop tot nietige proporties. „Cosa del fútbol. Soms win je, soms verlies je. Liever win je.”

Het vertrouwen van De Boer in het voetbalsysteem van zijn dromen wankelt evenmin nu Bayern een voetballende manier heeft gevonden om het positiespel van Barcelona te overklassen. Barça blijft het uitgangspunt, de voetbaldroom, de stip op de horizon. Zoals De Boer de afgelopen twee seizoenen in mindere fases vast bleef houden aan de speelstijl, hoe lastig zijn spelers het daar soms ook mee hebben.

De Boer vertelde vorige week dat de 4-0 nederlaag van Barça in de heenwedstrijd in de halve finale van de Champions League een falen was van het team, geen failliet van de spelopvatting. „Dit gebeurt er als een elftal niet als één team op het veld staat, met een Lionel Messi die op 10 procent van zijn kunnen speelt. Hij verzet geen defensief werk, dus kom je bij balverlies altijd een man tekort. Dan kan je overlopen worden door een topploeg zoals Bayern.”

Kortom: Ajax wil nog steeds als Barcelona zijn, daar verandert de roemloze uitschakeling van het Catalaanse voetbalbolwerk niets aan. „Het spelidee is hier bij Ajax in de basis hetzelfde, met de nadruk op balbezit een tegenstander stuk spelen”, zegt Cuenca. „Dat wist ik toen ik hier naartoe gehaald werd.”

Als product van de geroemde jeugdopleiding La Masia hikte Cuenca aan tegen een vaste plek op het wedstrijdformulier van Barcelona. Hij stond vorig jaar nog in de basis in de thuisduels in de Champions League tegen AC Milan en Chelsea, maar een knieblessure doorkruiste zijn ontwikkeling. Hij onderging eind vorig seizoen een operatie aan de buitenste meniscus van zijn rechterknie. Op krukken steunde hij het Spaanse elftal in Kiev tijdens de EK-finale.

Nu likt Barcelona in Cuenca’s afwezigheid de wonden. „Maar laten we niet vergeten hoe belangrijk de titel is in Spanje. Die gaan ze zeker winnen”, zei hij zaterdagavond. Hij had het resultaat van Real Madrid tegen Atlético Madrid nog niet meegekregen. Omdat Real won, werd Barcelona nog geen kampioen. Dat gebeurt waarschijnlijk dit weekend. Net als Ajax eigenlijk. Dubbel feest? Bij beide ploegen was Cuenca’s bijdrage minimaal. „Ik zit nu hier, dus dit is ook mijn kampioenschap. Ik hoop dat ik de resterende wedstrijden nog kan laten zien wat ik kan.”

Bij Barcelona kwam hij dit seizoen niet verder dan het trainingsveld. Maar ook in Amsterdam heeft de Catalaan nog geen indruk kunnen maken. Hij speelde zaterdag pas zijn vierde wedstrijd voor Ajax, nadat hij eind februari weer last kreeg van vocht in de knie. Zo breekbaar als hij oogt, beentjes van riet, hoe heeft hij het ooit kunnen redden in het krachthonk Barcelona? Puur op techniek, kennelijk.

Of Cuenca onderdeel uitmaakt van de selectie van Ajax volgend seizoen is nog onduidelijk. Directeur voetbalzaken Marc Overmars en algemeen directeur Michael Kinsbergen zijn deze week in Barcelona geweest, onder meer om te onderhandelen over een langer verblijf van de huurling en te praten over de mogelijkheid om in de toekomst meer talenten in Amsterdam te laten rijpen. De uitkomst is nog onduidelijk.

Cuenca heeft het naar zijn zin in Amsterdam, getuige de foto’s die hij nu en dan via Twitter de wereld in stuurt: overal met de duim omhoog. „Mogelijk kom ik volgend seizoen weer naar Ajax, ik weet nog niet precies wat de bedoeling is”, zei hij afgelopen weekend. Met Barcelona in verwarde staat lijken spectaculaire aankopen daar meer voor de hand te liggen dan het terughalen van jongens als Cuenca.