Hype over Apple-obligaties lijkt zwaar overdreven

Apple heeft zich weer eens van een andere kant laten zien – deze keer op financieel gebied. De producent van de iPhone en de iPad heeft dinsdag een grote obligatie-uitgifte gelanceerd en zou daarmee wel eens meer dan 15 miljard dollar uit de markt kunnen gaan halen. Lukt dat in één keer dan gaat het om het grootste bedrag ooit van een niet-financieel beursbedrijf. En dat terwijl de obligaties ook nog eens extreem laag geprijsd lijken. Begerige beleggers doen er echter goed aan waakzaam te zijn voor de perfecte storm achter de deal.

Hoed u voor de samenzwering tussen de nieuwigheid van Apple op deze markt, de ultralage rente in de VS en de neiging van de Amerikaanse fiscus om in het buitenland behaalde winsten die Amerikaanse bedrijven willen repatriëren te belasten. Apple verkoopt zowel schulden met een zwevende rente en een looptijd van drie of vijf jaar, als vastrentende obligaties met een looptijd van drie, vijf, tien of dertig jaar.

Het concern miste op een haar na de hoogste kredietstatus van zowel Standard & Poor's als Moody's. De kredietbeoordelaars zijn bezorgd dat wispelturige consumenten en technologische veranderingen de concurrentiepositie van Apple ondermijnen. Fitch waarschuwde zelfs voor een nog lagere kredietstatus gezien de val van voormalige hoogvliegers uit de technologiesector als Sony, Nokia en Motorola.

Maar met 145 miljard dollar aan contanten achter de hand en miljarden méér die ieder kwartaal komen binnenstromen, kan Apple rekenen op grote belangstelling voor zijn obligaties, met orders van in totaal ruim 40 miljard dollar halverwege de ochtend gisteren in New York. Als het concern uiteindelijk 20 miljard dollar aan obligaties uitgeeft, evenredig verdeeld over zes tranches, kunnen de jaarlijkse rentelasten op zo'n 330 miljoen dollar uitkomen. De grofweg 60 miljard dollar aan jaarlijkse winst vóór rente en belastingen van Apple dekt de rentelasten plus de bestaande vergelijkbare kosten ruim honderd maal.

In zijn streven om vóór eind 2015 100 miljard dollar aan aandeelhouders terug te geven, zonder met een enorme belastingaanslag te worden geconfronteerd, lijkt Apple volgend jaar of het jaar daarna weer net zo veel te kunnen lenen. Zo kan het concern wel eens uitgroeien tot een hoeksteen voor de obligatiemarkten, zonder zijn balans in gevaar te brengen. Het rentepeil is sinds de verkoop van Microsoft-obligaties vorige week gedaald, en de obligaties van Apple kunnen de obligatierentes op een laagterecord duwen.

Apple slaagt er in met obligaties hetzelfde soort hype teweeg te brengen als bij het onthullen van nieuwe technologische speeltjes. Maar nu er zo weinig ruimte in de prijsstelling zit, kunnen de kopers van obligaties met een langere looptijd geld verliezen als de rente omhoog gaat. En het concurrentiegevaar dat Fitch heeft benadrukt, is reëel, hoe ver weg zoiets nu ook nog is. Apple kan een redelijk gezonde belegging in obligaties blijken, maar ook teleurstellen.

Breakingviews is een dagelijks commentaar vanuit de City in Londen. Vertaling door Menno Grootveld.