Dag Chinese vlagdolfijn - de lipotes vexillifer lijkt écht te zijn uitgestorven

Eigenlijk wisten we het al: de Chinese vlagdolfijn (‘Lipotes vexillifer’) is niet meer. In 2006 was al duidelijk dat de rivierdolfijn – lange snuit, slecht gezichtsvermogen – waarschijnlijk is uitgestorven en bij een nieuwe zoektocht is er opnieuw geen enkel exemplaar aangetroffen.

Een foto Qi Qi, een Chinese vlagdolfijn die werd gehouden in het Wuhan dolfinarium. In 2002 overleed Qi Qi.
Een foto Qi Qi, een Chinese vlagdolfijn die werd gehouden in het Wuhan dolfinarium. In 2002 overleed Qi Qi. Foto AFP

Eigenlijk wisten we het al: de Chinese vlagdolfijn (‘Lipotes vexillifer’) is niet meer. In 2006 was al duidelijk dat de rivierdolfijn - lange snuit, slecht gezichtsvermogen - waarschijnlijk is uitgestorven en bij een nieuwe zoektocht is er opnieuw geen enkel exemplaar aangetroffen.

De Chinese vlagdolfijn of ‘baiji’ was een rivierdolfijn van ongeveer tweeënhalve meter lang, die uitsluitend in het troebele, modderige, maar zoete water van de rivier de Yangtze leefde van meervallen en andere soorten vis. Ze werden 120 tot 160 kilo zwaar en oriënteerden zich voornamelijk met hun karakteristieke geluidssignalen, die ook met speciale onderwatermicrofoons te horen zijn.

Eind jaren negentig werd populatie nog op circa 30 individuen geschat, maar in toen een internationale expeditie de rivier de Yangtze in 2006 zes weken met onderwatermicrofoons afzocht werd er geen één exemplaar meer aangetroffen. In 2007 was er even hoop, nadat er een video opdook van de blinde vlagdolfijn, maar die waarneming is omstreden. Het Wereld Natuur Fonds meldt nu dat het dier waarschijnlijk echt is uitgestorven. Wetenschappers hebben vorig jaar 3400 kilometer rivier uitgeplozen en zijn tot de conclusie gekomen dat er nu echt geen vlagdolfijnen meer zijn.

Ook zijn er ernstige zorgen over de Yangtze bruinvis. Uit het onderzoek blijkt dat de populatie is in 6 jaar tijd met ruim de helft gedaald tot zo’n 1000 exemplaren. De Yangtze bruinvis - korte snuit, bol voorhoofd - is de enige bruinvis zonder rugvin en als de daling doorgaat is het beest in 2025 uitgestorven, aldus WFN.

De Yangtze bruinvis. Foto Flickr / ori2uru

Eerste grote zoogdier sinds de Caraïbische monniksrob

Het tragische einde van de Chinese rivierdolfijn werd in de jaren vijftig ingeluid. Het dier werd toen zwaar bejaagd voor het vlees, de huid en de olie. Omdat de populatie groot gevaar liep werd het dier beschermd verklaard. Dat heeft het uitsterven niet kunnen voorkomen. De Yangtze was inmiddels een drukke rivier geworden en regelmatig kwamen vlagdolfijnen in aanraking met motorbootjes. Ook raakten ze verstrikt in visnetten. Het toegenomen lawaai zou hun ‘sonar’ minder effectief hebben gemaakt.

De dolfijnen zijn vaak beschreven als gracieuze dieren met een lange, smalle snuit, kleine oogjes en navenant slecht gezichtsvermogen. Mocht er écht geen baiji meer opduiken dan is het de eerste grote zoogdier dat is uitgestorven sinds de Caraïbische monniksrob in de jaren vijftig.

Op YouTube is er al een paar jaar geleden een visuele necrologie geplaatst, met het toepasselijke nummer Lai Ye Fang Chang van Jie Yi Chen