Slinks wordt opwarming verruild door verandering

John Beddington, wetenschapsadviseur van de Britse regering, deed de afgelopen dagen nog één keer een rondje langs de media, voordat hij op 1 april zijn functie neerlegt. In het ontbijtprogramma van de BBC legde hij uit dat Groot-Brittannië al lang wordt geconfronteerd met de gevolgen van klimaatverandering. The Independent citeert uit het interview:

‘In a sense we have moved from the idea of global warming to the idea of climate change, and that is rather important - yes, indeed, temperatures are increasing but the thing that is going to happen is that we are going to see much more variability in our weather.’

In reacties op dit blog komt het verwijt regelmatig langs. Wetenschappers zou heel slinks in de afgelopen jaren de term ‘opwarming’ hebben verruild voor ‘verandering’, iets waar je veel meer kanten mee opkunt. Maar volgens Beddington geeft de term gewoon beter weer wat er met het klimaat gebeurt. Beddington erkent dat er nog veel onzekerheden en hiaten bestaan in de kennis over het klimaat. Maar:

‘those uncertainties are completely outweighed by the enormous body of evidence that shows it is happening and is happening in the sort of ways climate models would expect.’

Zo zou het verwarrend zijn om de langdurige, voortgaande kou van dit voorjaar op grote delen van het noordelijk halfrond ‘opwarming van de aarde’ te noemen. Terwijl het daarmee misschien wel te maken heeft (er wordt al een beetje over dit thema gediscussieerd in de reacties). Je kunt natuurlijk gewoon zeggen: maart roert nou eenmaal af en toe zijn staart – ik hoorde op de radio dat een kouderecord niet was gehaald, dus waar hebben we het over.

Maar als je al zoekt naar een verklaring voor het fenomeen, dan ligt ‘climate change’ waarschijnlijk meer voor de hand dan ‘global cooling’. John Vidal, milieuredacteur van The Guardian, legde begin deze week uit hoe volgens sommige wetenschappers de huidige kou juist het gevolg is van de snelle opwarming in het Arctisch gebied. De warmte daar zou de straalstroom verzwakken en een krachtige oostenwind veroorzaken, die als het ware wordt vastgenageld (lees ook hier en hier).

Nou kun je natuurlijk zeggen dat het achteraf makkelijk praten is, maar de eerlijkheid gebiedt eraan toe te voegen dat The Guardian in september al een verhaal had waarin naar aanleiding van de recordverlies deze zomer van Arctisch zeeijs werd voorspeld dat het wel eens heel koud zou kunnen worden. ‘We kunnen het nog niet precies voorspellen’, zegt onderzoeker Jennifer Francis (Rutgers University). ‘maar het zou me niks verbazen als we deze winter te maken zouden krijgen met onverwachte extremen.’