Petrobras in de knoop door investeringsverplichting

Petrobras worstelt zelfs met babystapjes. De Braziliaanse staatsoliemaatschappij moet 15 miljard dollar zien te vinden om zich 50 miljard dollar aan door de overheid verplicht gestelde kapitaaluitgaven te kunnen veroorloven.

Het concern heeft het dividend al gekort. Nu wil het zijn Nigeriaanse oliebronnen verkopen, aldus een exclusief verhaal van Reuters. Maar die brengen misschien maar eenderde op van wat nodig is, en Petrobras heeft een beroerde staat van dienst als het om de verkoop van bezittingen gaat.

Het concern probeert al twee jaar tevergeefs belangen in olievelden in de Golf van Mexico af te stoten. Aanvankelijk wilde Petrobras zelfs één enkele koper zien te vinden voor de helft van zijn ongeveer 190 onderzoeks- en productiebronnen in de regio.

Dat voorspelt weinig goeds voor een bedrijf dat in steeds zwaarder weer terecht komt. Toegegeven, een groot deel van de problemen van Petrobras zijn het gevolg van de bemoeienis van de Braziliaanse regering. De politici hebben het concern opgezadeld met het grootste budget voor kapitaaluitgaven van alle beursgenoteerde oliemaatschappijen ter wereld. Het ziet er niet naar uit dat de volksvertegenwoordigers water bij de wijn zullen doen: een groot deel van deze uitgaven is bestemd voor werk scheppende verbeteringen aan raffinaderijen, die moeten helpen de populariteit van de regering te schragen.

De pogingen van de overheid om de inflatie onder controle te houden betekenen daarnaast dat het concern op de binnenlandse markt benzine moet verkopen onder de marktprijs. De netto schuld is gestegen tot boven de beoogde doelstelling van tweeënhalf maal de winst vóór belastingen, waardoor het concern kampt met een schuldenlast van 96 miljard dollar – bijna tienmaal zo veel als die van de grotere concurrent Exxon Mobil.

Zonder enige flexibiliteit op het gebied van de uitgaven heeft Petrobras weinig andere mogelijkheden dan het dividend voor de aandeelhouders te korten en belangen af te stoten. Dat is echter een armzalig alternatief voor fatsoenlijk financieel management. De Nigeriaanse bronnen zullen waarschijnlijk op z’n best 5 miljard dollar opbrengen, en de verkoop van andere bezittingen levert misschien nog een keer dat bedrag op.

Om de rest te kunnen dekken zal het concern zich verder in de schulden moeten steken, waardoor de hoge kredietstatus onder druk zal komen te staan en de winst nog verder zal worden gedrukt. Dat maakt het nóg noodzakelijker dat het management er eindelijk in zal slagen met een overtuigend verkoopverhaal te komen.

Breakingviews is een dagelijks financieel commentaar uit het buitenland. Vertaling Menno Grootveld.