Cowboys op de telecommarkt

Wie weet de meeste digitale consumenten aan zich te binden? De strijd spitst zich toe. Een combinatie van UPC en Ziggo, of toch KPN?

De Nederlandse telecomsector maakt zich op voor een klassieke westernscène: de shoot-out. De cowboys in kwestie zijn miljardairs John Malone (VS) en Carlos Slim (Mexico). Beiden vergaarden aanzienlijke belangen in Nederlandse bedrijven: kabelaars UPC en Ziggo aan de ene kant, KPN aan de andere. Inzet van het gevecht is de Nederlandse tv-kijker, beller en internetgebruiker.

Woensdag maakte Liberty Global, de Amerikaanse moedermaatschappij van kabelaar UPC, bekend dat het 12,6 procent van de aandelen van branchegenoot Ziggo koopt. Het is een eerste stap naar een volledige overname en een samensmelting van Ziggo en UPC.

Als dat gebeurt komt John Malone, eigenaar van Liberty Global, oog in oog te staan met Carlos Slim. Deze Mexicaan is de rijkste man ter wereld en de belangrijkste aandeelhouder van América Móvil. Dat heeft sinds vorig jaar een belang van bijna dertig procent in KPN, genoeg om de strategie van het bedrijf te bepalen.

Liberty Global is op papier een Amerikaans bedrijf maar heeft amper belangen in de VS zelf. Er is een klein hoofdkantoor, ergens in Colorado maar het bedrijf zit in werkelijkheid in Amsterdam, onder de rook van Schiphol. Liberty Global is zich agressief aan het inkopen in Europese kabelnetten. Onlangs kocht het Virgin Media in het Verenigd Koninkrijk, voor 16 miljard dollar (12 miljard euro). Liberty probeerde, tevergeefs, zijn belang uit te breiden in het Belgische Telenet en kocht talloze kleine kabelnetten op in dertien landen.

De kabelmarkt is in veel EU-landen nog versplinterd. Er zijn wel 7.000 verschillende aanbieders en dat biedt ruimte voor overnames. Omdat kabelnetten elkaar niet beconcurreren (ze zijn regionaal gebonden) is er weinig weerstand van mededingingsautoriteiten.

Ooit was de Nederlandse kabelmarkt ook zo opgeknipt, per gemeente. Nu zijn alleen nog UPC en Ziggo over en een handvol kleine spelers. Ziggo, een fusie van drie kabelaanbieders, ging vorig jaar naar de beurs. Liberty Global toonde destijds al interesse om Ziggo in zijn geheel over te nemen.

Maar de eigenaren kozen toch voor een beursgang, om vervolgens stapsgewijs hun belang af te bouwen. Op dat moment besloot Liberty Global zijn slag te slaan. Ziggo heeft zich bewezen als een degelijke investering, zeggen de Amerikanen. Maar de belangrijkste reden is dat Liberty Global een erg goede deal kreeg aangeboden: de Britse bank Barclays wilde van het belang in Ziggo af. Liberty Global betaalde 25 euro per aandeel (632 miljoen) en kreeg er meteen een goedkope lening bij cadeau.

Een gezamenlijke kabelprovider UPC/Ziggo zou de laatste, logische overname zijn op de Nederlandse kabelmarkt, een krachtige concurrent voor KPN.

Op dit moment biedt de kabel sneller breedbandinternet omdat KPN nog niet overal glasvezel aanbiedt. Maar KPN heeft met agressieve marketing en een vooruitstrevend digitaal tv-product wel een miljoen tv-klanten weggekaapt bij de kabelaars. Bovendien investeert KPN veel in 4G, het snelle mobiele net. Straks, zo hoopt KPN, zullen consumenten kiezen voor quadruple play: tv, internet, bellen, en mobiele telefonie van één merk. Dan ben je nog minder snel geneigd om over te stappen op een andere aanbieder.

Wat betekent dit voor Nederlandse kabelklanten? Voorlopig gebeurt er even niks. Liberty Global heeft zijn handen nog vol aan de Virginia-overname en een volledig bod op Ziggo komt pas ter sprake als Liberty meer dan dertig procent aandeel heeft. Een vijandige overname lijkt uitgesloten. Bovendien moeten de Opta en Europa toestemming geven, wellicht met de eis dat de kabel ook eindelijk ‘open’ gaat voor derden.

En wie weet voelt Carlos Slim zich geroepen tot een tegenreactie nu hij de concurrentie ziet samenspannen. Zoals dat gaat met cowboys tijdens shootouts: één verkeerde beweging bij de tegenpartij en de kogels vliegen door de lucht.