Sektarisch geweld laait op in Birma

Bij sektarisch geweld tussen boeddhisten en moslims in het hart van Birma zijn de afgelopen dagen ten minste twintig doden gevallen. Ooggetuigen meldden dat hele wijken in de plaats Meikhtila, ruim 500 kilometer ten noorden van Rangoon, in rook zijn opgegaan. Ook enkele moskeeën zijn afgebrand.

De onrust zou zijn uitgebroken na een hoog oplopend meningsverschil tussen een boeddhistisch paar en een lokale islamitische juwelier. De gemoederen raakten snel verder verhit, nadat een boeddhistische monnik om het leven was gekomen.

Een parlementariër zei vanmorgen zeker twintig lijken te hebben geteld. Sommigen daarvan lagen geheel verkoold op de grond. Er is inmiddels een avondklok van kracht.

De onrust heeft de vrees aangewakkerd dat het sektarische geweld dat vorig jaar de kop opstak in de afgelegen westelijke provincie Rakhine nu ook naar het dichter bevolkte centrum van Birma overslaat. Bij die onlusten kwamen vorig jaar honderden mensen om het leven. Ruim 100.000 leden van de Rohingya-minderheid sloegen op de vlucht.

Ook in de moslimwijken van Rangoon en Mandalay, de grootste steden van Birma, was de toestand vanmorgen gespannen. „Iedereen verkeert in een shocktoestand hier. We hadden nooit verwacht dat dit zou kunnen gebeuren”, zei een islamitische onderwijzer in Mandalay, die anoniem wilde blijven, tegen het persbureau Reuters.

Volgens lokale bestuurders in Meikhtila, een stad met 180.000 inwoners, hebben ruim duizend islamitische families hun toevlucht gezocht in een stadion. De moslims vormen een minderheid van 5 procent in Birma, dat wordt gedomineerd door boeddhisten.

Woordvoerders van de Verenigde Naties en de Amerikaanse ambassadeur Derek Mitchell hebben de bevolking opgeroepen tot kalmte. (AP, Reuters, AFP)