Waar blijft dat bod op de Telegraaf?

Rechtsonder m’n beeldscherm komt een mail binnen. De kopregel zegt: Nieuwe toekomst voor Telegraaf. Twee namen vallen meteen op. Private equityfinancier Egeria en de familie van Puijenbroek doen via hun respectievelijke ondernemingen NRC Media BV en VP Exploitatie NV een bod op de Telegraaf Media Groep (TMG). De directie en commissarissen zijn na het afwegen van alle belangen van alle betrokkenen van mening dat de ambities buiten de beurs beter tot hun recht komen.

TMG zal belangen, zoals tv-zender ProSieben Sat1, afstoten en de opbrengst uitkeren aan de huidige beleggers. De groep verhuist naar het voormalige MeesPierson pand aan het Amsterdamse Rokin. Het meest prominente krantenconcern, dat het populairste ochtendblad koppelt aan twee kwaliteitskranten, verdient het centrum van de meest dynamische stad.

Opeens gaat de wekker. Niks persbericht. Opstaan. Nachtmerrie? Of gedroomd nieuws dat zich nog moet aankondigen?

Het Telegraaf concern (577 miljoen euro omzet, 2.925 voltijd banen) is rijp voor private equity. Al enige tijd. Een cruciale stap om de kaalslag bij de papieren kranten te ontlopen, de overname van de sociale netwerksite Hyves, is mislukt. Het concern heeft vorig jaar 36,5 miljoen euro afgeboekt op de waarde van Hyves die eind 2010 bestond uit een overnamepremie (26 miljoen euro) en immaterieel bezit, zoals merknaam (25 miljoen). Vorig jaar kocht het concern zijn enige concurrent bij de gratis kranten, Metro. Dat kostte 14 miljoen overnamepremie.

Aandeelhouders kunnen ondanks de gestage koersdaling geen vuist maken. Zij hebben ruzie. Of hebben zich verkeken op de mediamarkt. Allen smachten naar verlossing. Waar blijft dat bod?

De familie Van Puijenbroek, die overigens belegger is in een private equityfonds van Egeria, heeft als enige de sleutel in handen. Zij is grootaandeelhouder (30 procent) en speelt een cruciale rol in de stichting die het concern beschermt tegen opkopers die de directie niet zinnen. Maar de TMG-top is al enige tijd zoekende. Dat is op zich geen diskwalificatie. De hele krantenwereld heeft de beste strategie nog niet ontdekt. Het stilzwijgende contract tussen redacties, die nieuws, achtergrond en verstrooiing selecteren, lezers die daarvoor betalen en adverteerders die betalen om die lezers te bereiken, wordt niet meer nageleefd als vroeger. Overnames à la Hyves blijken niet te werken.

TMG-directiechef Herman van Campenhout heeft de overnamestrategieën die hij na zijn start begin 2011 bedacht inmiddels laten varen. Topbelegger Alex Otto van de andere grootaandeelhouder (Delta Lloyd, Cyrte, samen bijna 30 procent) drong deze week in zijn column in het FD aan op kostenreducties en slimme aankopen in nichemedia. Dat moet „nieuw vertrouwen” scheppen. Kortom: ook hij heeft eerder vertrouwen afgeschreven.

Ideale omstandigheden voor financiële opportunisten met een groot zelfvertrouwen dat het onder hun leiding wél lukt. Timing is nu alles. Wie geen herstel van consumentenvertrouwen en economie verwacht, doet nu een bod en betaalt de overnamepremie. Wie wacht op het herstel tegen het eind van het jaar, betaalt straks twee keer premie. De reguliere overnamepremie én de verwachtingspremie van verder economisch herstel.

De redacteuren Maarten Schinkel en Menno Tamminga schrijven in deze wisselcolumn over economische ontwikkelingen.