‘Ik wil dat ontwerpers open vaklui zijn’

Thomas Widdershoven van ontwerpbureau Thonik gaat de Design Academy leiden, na een jaar vol conflicten.

Keert bij de Design Academy in Eindhoven definitief de rust terug? De school, die vorig jaar het toneel was van een strijd tussen docenten en schoolbestuurders, krijgt na jaren weer een creatief directeur: Thomas Widdershoven van ontwerpbureau Thonik. Hij treedt in de voetsporen van befaamde voorgangers als Lidewij Edelkoort en Alexander van Slobbe.

In Eindhoven wordt hij, naast creatief directeur, ook voorzitter van het college van bestuur. De vorige bestuursvoorzitter, Anne Mieke Eggenkamp, vertrok in augustus na het conflict met de docenten.

Hoe gaat u deze baan combineren met Thonik? Van Slobbe hield een soortgelijke combinatie in 2009 maar een half jaar vol.

„Ik kom in Eindhoven niet fulltime in dienst, maar twee dagen. Ik krijg een onderwijsdirecteur naast me, voor vier dagen per week.”

Er woedde vorig jaar strijd. Eggenkamp wilde een onderwijsvernieuwing doorvoeren die de school volgens docenten bureaucratischer zou maken.

„Ik heb me eerlijk gezegd niet erg verdiept in dat conflict. Ik heb dat vernieuwingsplan ook niet gelezen. Ik stel me open op en zie wel wat ik tegenkom in Eindhoven.”

Welke visie gaat u als creatief directeur uitdragen?

„Er zijn vier pijlers onder mijn beleid. Een onafhankelijke houding, je verhouden tot vakgenoten, expertise verwerven op een vakgebied en openstaan voor samenwerking. Daar ga ik aan werken met de studenten.”

Bent u niet bang dat de schaduw van Lidewij Edelkoort over de school blijft hangen? Zij mengde zich vorig jaar in het conflict.

„Nee, daar ben ik niet bang voor. De school heeft veel te danken aan Li. Onder haar vleugels verwierf de school internationale faam. We moeten haar koesteren.”

U heeft niet op deze baan gesolliciteerd om de school te redden?

„Te redden? De Design Academy is nog steeds een krachtig instituut, door de focus op design en de kwaliteit van de ontwerpers die het elk jaar aflevert. Neem recentelijk Tim Enthoven, die furore maakt als striptekenaar. Of Massoud Hassani, wiens design-mijnenveger Mine Kafon is aangekocht door het Museum of Modern Art in New York.”

Volgens hoogleraar Timo de Rijk toonde dat laatste ontwerp juist het failliet aan van Nederlandse ontwerpopleidingen. De Mine Kafon ruimt niet alle mijnen op en zou levensgevaarlijk zijn. Een ontwerp dat alleen geschikt is voor in een museum.

„Bij de Mine Kafon, een soort pluizenbol die door de wind wordt voortgedreven over een mijnenveld, gaat het om het idee dat Afghanen voor weinig geld iets kunnen doen tegen het probleem van achtergelaten mijnen. Maar het is nog slechts een concept. Het mooie is nu dat mensen overal ter wereld geld hebben gedoneerd om het ding verder te onderzoeken en ontwikkelen. Een prachtig, hoopgevend project. Overigens: is het niet absurd om te stellen dat het verkeerd is als een ontwerp wordt aangekocht door een museum? Dat is juist geweldig!”

Ook recensenten stellen dat ontwerpen uit Eindhoven vooral origineel en conceptueel zijn, maar weinig functioneel.

„Functionaliteit is maar één aspect om goed design te beoordelen. Gelukkig nemen we in Eindhoven ook andere aspecten in ogenschouw, zoals sociale relevantie en culturele waarde.”