Classic vooral buiten VS populair

In de VS, waar Nederland vannacht om een plaats in de finale speelt, is de World Baseball Classic geen grote happening.

Kings Wear Rings, staat er op het shirt van een fan van de San Francisco Giants die in de ontbijtzaal van een hotel in het centrum een kopje koffie in schenkt. „Ik kan niet wachten tot het nieuwe seizoen begint”, zegt hij. „We zijn de winnaar van de World Series. De beste honkbalploeg ter wereld.”

De Amerikaanse Major League mag dan de World Baseball Classic (WBC) organiseren, maar de honkbalfans in de Verenigde Staten hebben het officiële WK nog niet massaal in de armen gesloten. Desondanks noemt Jim Small, vicevoorzitter van Major League Baseball Azië, de Classic „een sportief en financieel succes”. „Dit toernooi laat zien dat honkbal een mondiale sport is. Kijk maar naar de prestaties van Nederland. In totaal zijn er zo’n achthonderdduizend bezoekers geweest. Neemt niet weg dat wij graag Amerika in de finale hadden willen zien.”

De WBC wordt gehouden met als doel honkbal wereldwijd te promoten. Dat is gelukt. Maar de afgelopen weken werd pijnlijk duidelijk dat het landentoernooi in Puerto Rico, Japan en Taiwan populairder is dan in de VS zelf. Zo speelde Nederland in de beginfase een paar keer in volle stadions in Taichung en Tokio en is het maar de vraag hoeveel honkbalfans komende nacht de halve finale in San Francisco tegen de Dominicaanse Republiek zullen bijwonen. „We zullen het pas over vier jaar op zijn vroegst weten, maar ik ben ervan overtuigd dat de Amerikanen de Classic in de armen sluiten als we hem winnen”, zegt Small.

Japan, dat het toernooi in 2006 en 2009 won, haalde dit jaar weer de finaleronde. Het gemis van Major League-sterren als Ichiro Suzuki en Yu Darvish bleek te kunnen worden opgevangen door honkballers uit de sterke Japanse competitie. Small, die zelf tien jaar in Tokio woonde, heeft van nabij meegemaakt hoe populair honkbal in landen als Zuid-Korea, Taiwan en Japan is. „Ik denk dat honkbal voor Japanners belangrijker is dan voor Amerikanen. De sport is daar onderdeel van de nationale identiteit. Het is dé nationale sport. Net als in Taiwan. Het nationale honkbalteam van dat land is met grote afstand de populairste ploeg daar. Toen ze zich voor de tweede ronde plaatsten werd dat groots gevierd.”

Hoe anders was dat in de VS. Nog voordat het team van topmanager Joe Torre de harten van de honkbalfans kon stelen, was de ploeg alweer uitgeschakeld. De VS gingen afgelopen vrijdag in de beslissingswedstrijd tegen Puerto Rico ten onder. Dat duel in Miami was lang niet uitverkocht. „Amerikaanse fans worden wel enthousiaster. Maar het idee om een nationaal honkbalteam aan te moedigen moet groeien”, legt Small uit. „Ze kijken van nature eerder naar clubteams. Ze zijn Yankee-fan. Of houden van de Dallas Cowboys. Alleen bij de Olympische Spelen is dat anders. Dan moedigen Amerikanen wel zwemmers en atleten aan die het shirt van de USA dragen.”

Bert Blyleven, de in Zeist geboren Amerikaanse pitchingcoach van Nederland, denkt dat Amerikanen wel degelijk een nationale honkbalploeg zouden willen omarmen. Volgens hem heeft de VS echter verzuimd een hecht team te smeden. „Wij zijn daar met Nederland maanden geleden mee begonnen. Dat is belangrijk. Je moet een groepsgevoel kweken. Dat is onderdeel van ons succes. De Amerikanen kwamen een paar dagen voordat de Classic begon voor het eerst bij elkaar. Dat is te laat. Maar mij maakt dat niets uit. I am Dutch now”, zegt Blyleven op het veld van de Giants.

Volgens de Nederlandse manager Hensley Meulens is het een probleem dat de VS niet kon beschikken over de beste spelers. Zo ontbraken spelers als Justin Verlander en Prince Fielder. „De verplichting om te spelen bestaat gewoon niet”, zegt Meulens, die zelf wel toppers als Andruw Jones, Andrelton Simmons en Roger Bernadina wist over te halen mee te doen aan de WBC.

Meulens, die vorig jaar met de San Francisco Gaints als hitting coach de World Series won, droomt van een wereldtitel met Nederland. „Beide teams zijn oranje en zwart. Ik zie veel overeenkomsten.”