Amerikaanse leger zucht onder vetzucht

De Amerikaanse militair staat voor kracht, discipline, trots. En voor een goed getraind lijf. Maar hoe lang nog? Amerikanen worden steeds dikker. Drie jaar geleden verklaarde Regina Benjamin, hoofd van de Amerikaanse Volksgezondheidsdienst, obesitas tot epidemie in haar land. Ruim een derde van de volwassen vrouwen en mannen lijdt inmiddels aan vetzucht. En dat aandeel groeit.

John Cawley van Cornell University en Johanna Catherine Maclean van de University of Pennsylvania maken zich daar grote zorgen over. Wat betekent dit voor het leger? Kan het nog wel voldoende fitte militairen en officieren aantrekken? Ze vrezen het ergste, zo schrijven ze deze maand in Applied Economic Perspectives and Policy.

Tussen 1960 en 2010 is het percentage burgers in de leeftijd tussen 17 en 22 jaar dat de toelatingseisen van de militaire academies niet haalde, flink gestegen. Voor mannen is het in die tijd verdubbeld en gaat het om inmiddels ruim 8 procent. Voor vrouwen is het verviervoudigd en ligt het op 18 procent. Onder de te zware vrouwen bevinden zich verhoudingsgewijs meer Afrikaans-Amerikaanse dan blanke vrouwen. Dat maakt de toelating van gekleurde vrouwen lastiger, schrijven Cawley en Maclean. Terwijl het leger probeert een afspiegeling te zijn van de Amerikaanse bevolking.

Wat te doen? De toelatingseisen kunnen afgezwakt worden. Maar dat betekent voor het leger meer toekomstige ziektekosten door zwaarlijvigheid – die kosten bedragen nu al jaarlijks 1,2 miljard dollar. Andere optie: salarissen en bonussen verhogen voor officieren, zodat geschikte kandidaten eerder het leger ingaan.