Amerika verslingerd aan suiker

Een zoete belofte dreigt te leiden tot een nieuw dieptepunt van economische vriendjespolitiek in de Verenigde Staten. Het Amerikaanse ministerie van Landbouw overweegt 400.000 ton suiker op te kopen, om te voorkomen dat producenten verstek moeten laten gaan bij goedkope leningen van de overheid. Washington zou de voorraad met verlies doorverkopen aan producenten van ethanol. Het plan is een onsmakelijke mengeling van kapitalisme onder vriendjes, socialisme en nationalisme. Consumenten zijn de verliezers.

De voornaamste hulp aan suikerproducenten bestaat uit importbeperkingen van suiker uit het buitenland. Daardoor wordt suiker die in de VS is geproduceerd sinds 1990 verkocht voor gemiddeld tweemaal de wereldprijs. De sector laat weinig aan het toeval over. Bedrijven die profiteren van hoge suikerprijzen, zoals Fanjul Corp en siroopmaker ADM, zijn grote donateurs van politieke partijen. Vorig jaar besteedden ze respectievelijk 835.000 dollar en 1,4 miljoen dollar aan lobbyen.

Uiteraard subsidieert bijna elk land zijn landbouwproductie. Dat geeft politici de ruimte om het suikerbeleid te verdedigen. Zelfs senator Marco Rubio, rijzende ster van de Republikeinen in Florida, stelt dat oneerlijke buitenlandse concurrentie schadelijk is voor Amerikaanse producenten – en daarom de huidige gang van zaken rechtvaardigt, met het oog op zowel voedselvoorziening als nationale veiligheid.

De jongste versie van zulke zoete streken spant de kroon. Wegens een daling van 18 procent in de Amerikaanse suikerprijs sinds oktober zijn sommige producenten mogelijk niet in staat om aflossingen te betalen op 862 miljoen dollar aan voordelige overheidsleningen. Die leningen zijn op zichzelf al bezwaarlijk. In plaats van de suiker die producenten als onderpand hebben opgevoerd te aanvaarden, overweegt het departement van Landbouw de suiker te kopen om het vervolgens met verlies te verkopen aan producenten van ethanol – een andere dubieuze markt die met goedkeuring van de regering is gevormd en die weinig bereikt voor hoge kosten.

Dit zou leiden tot meer verliezen, bovenop de ongeveer 3 miljard dollar die consumenten vorig jaar kwijt waren aan hogere Amerikaanse prijzen. Het is een absurde en omslachtige reactie op een onlogisch programma, van een natie die in toenemende mate te dik is en aan suikerziekte lijdt. Amerika heeft geen reden om zich zorgen te maken om het aanbod van suiker.

Breakingviews is een dagelijks financieel commentaar uit het buitenland. Vertaling Frank Kuin.