Samsung zit Apple op de hielen

Het Zuid-Koreaanse Samsung lanceer- de gisteren zijn nieuwste smartphone in New York. Zijn bedoeling was zon- neklaar: aartsrivaal Apple op diens thuismarkt aanvallen.

En daar ging op Twitter #GalaxyS4 paus Franciscus I al voorbij als meest gebruikte hashtag – nota bene nog voor aanvang van het evenement in New York, waarop de Galaxy S IV, Samsungs nieuwste smart- phone, werd gelanceerd.

De belangstelling voor de introductie van de telefoon was gevoed door het gerucht dat de Galaxy S4 IV een eye control-functie zou krijgen: een sensor zou het mogelijk maken met de ogen door een website te scrollen, dus zonder het scherm aan te raken. Het toestel zou ook een groter scherm krijgen dan zijn voorganger.

Maar de grootste prikkel kwam wellicht van de locatie die Samsung voor de lancering van de telefoon had gekozen: de Radio City Music Hall in New York, slechts enkele stadsblokken verwijderd van de Apple Store op Fifth Avenue, de grootste dependance van zijn grootste concurrent.

Wat werd gisteravond middels al deze hoepla aan noviteiten geïntroduceerd? Geen eye control, maar wel een functie die daarbij in de buurt komt, genaamd smart control: een camera registreert of de gebruiker naar het toestel kijkt en voorkomt dat het scherm op zwart gaat zolang de blik op het scherm gericht blijft.

De telefoon kan ook worden bediend met handgebaren. Zo kan men op een website omhoog scrollen door met de hand te wuiven. Andere features zijn de dual camera, waarmee de gebruiker gelijktijdig voor- en achterwaarts kan fotograferen, en group play, waarmee verschillende Galaxy-telefoons samen een game kunnen spelen.

Wereldwijd is Samsung al marktleider in smartphones, althans qua volume. In het vierde kwartaal van 2012 verkochten de Zuid-Koreanen er 63,7 miljoen, een stijging van 76 procent vergeleken met het jaar daarvoor, terwijl Apple er 47,8 miljoen verkocht, een stijging van slechts 29,2 procent.

Daarmee is Samsung overigens niet winstgevender: volgens investeringsbank Canaccord Genuity ging dankzij de hoge prijs van de iPhone maar liefst 69 procent van de totale winst in de smartphonemarkt naar Apple. In het vierde kwartaal was de iPhone ook nog eens de meest verkochte smartphone ter wereld.

In de Verenigde Staten moet Sam-sung Apple ook in volume voor laten gaan. Maar de Zuid-Koreanen komen eraan: in het vierde kwartaal van 2012 waren de smartphoneverkopen van Samsung goed voor 30 procent van de markt, 9 procentpunt méér dan een jaar eerder. Apple’s marktaandeel daalde in diezelfde periode van 41 naar 39 procent.

De introductie van de Galaxy S IV, enkele maanden voor de verwachte introductie van een nieuwe iPhone, moet Samsung het laatste zetje geven. Analisten verwachten dat Sam-sung in elk geval in de komende twee kwartalen marktaandeel op Apple blijft winnen. Een nieuwe, sterk verbeterde versie van de iPhone zou die dynamiek weer kunnen omdraaien.

Tegen de achtergrond van deze concurrentieslag speelt een langslepende juridische strijd in een hele reeks landen tussen de twee grootmachten, waarin Apple Samsung ervan beticht zijn patenten te schenden. Een eerste rechtszaak hierover in de VS heeft Apple gewonnen: de federale rechter heeft Samsung een boete van 600 miljard dollar opgelegd. Samsung legt zich daar evenwel niet bij neer.

Ook buiten de rechtbanken zijn er tekenen dat Apple de hete adem van Samsung in de nek voelt. Zo zouden de recente introducties van een kleinere iPad en een grotere iPhone niet los te zien zijn van de kleine tablets en smartphones met grote schermen die Samsung al langer met succes verkoopt.

Op de dag voordat de Galaxy S IV werd geïntroduceerd, uitte Apple’s vicepresident marketing Philip Schiller in interviews kritiek op Android, het door Google ontwikkelde bestuurssysteem waarmee de meeste smartphones van Samsung, inclusief de Galaxy, werken. Daarop concludeerde Tero Kuittinen, analist bij adviesbureau Alekstra dat zich toelegt op de mobiele telecommarkt, in The New York Times: „De machtsdynamiek is veranderd. Opeens oogt Apple enigszins defensief.”