Weer sensatie van honkballers

Het Nederlandse honkbalteam won gisteren van Cuba met 7-6 Ze mogen naar de halve finale van de World Baseball Classic Het geheim zit ‘m in laag pitchen

De psychologische oorlogsvoering begon al toen de eerste bal nog gegooid moest worden. De Cubaanse manager Víctor Mesa weigerde de hand van de Nederlandse manager Hensley Meulens te schudden. En bij de presentatie van Nederland keerden de Cubanen hun ruggen toe. De Nederlanders lachten slechts om de houding van de honkbalgrootmacht. Een kleine vier uur later stapte Nederland voor de vierde keer op rij tegen Cuba als winnaar van het veld. De 7-6 zege leverde een plaats in de finaleronde van de World Baseball Classic op. „Dit is de beste prestatie van het Nederlands team ooit”, zei Meulens na afloop in de Tokio Dome. „Tot nu toe dan, hè. Want er komt nog meer aan.”

Meulens was dertien jaar geleden zelf als speler van de partij toen Nederland tijdens de Olympische Spelen in Sydney Cuba de allereerste nederlaag op een olympisch honkbaltoernooi toebracht. Die zege stond lang te boek als de grootste sensatie van het Nederlandse honkbal. De sport heeft zich in Nederland zo ontwikkeld dat het gat met Cuba is gedicht. Nederland wist Cuba niet alleen op het laatste WK in 2011 in Panama twee keer te verslaan, maar herhaalde die prestatie de afgelopen dagen in Japan. „We zijn de Cubanen voorbij”, sprak Andrelton Simmons, de Nederlandse korte stop vol bravoure afgelopen vrijdag na de eerste 6-2 overwinning.

De Nederlandse ploeg toonde gisteravond in een zinderend beslissingsduel dat ze de sleutel om Cuba te verslaan in handen hebben. Cuba maakte de afgelopen weken op de World Baseball Classic als nummer één van de wereldranglijst indruk tegen sterke honkballanden als Japan en Taiwan, maar beet zich stuk op Nederland. „Ze hebben best goed gespeeld, maar het beste team heeft gewonnen”, stelde Meulens koeltjes.

Homerun van Simmons

De kracht van de Cubanen zit hem vooral in het slaan. Vrijwel geen één land is in staat om powerhitters als Alfredo Despaigne, José Abreu, Yulieski Gourriel en José Fernandez te temmen. Het geheime recept van Nederland zit hem in de manier van pitchen. De Nederlandse werpers Orlando Yntema, Shairon Martis, Leon Boyd en Loek van Mil haalden de angel uit de Cubaanse slagploeg door de ballen zo laag mogelijk te gooien. „Daar houden ze niet van”, stelde Yntema. „Ze wachten op die ene hoge bal. Als je die ook maar één keer gooit straffen ze dat af. Ik kreeg vanavond zo ook een homerun van Abreu om mijn oren.”

De strijd tussen Nederland en Cuba ging lang gelijk op en eindigde in een bloedstollend slot. De Cubanen profiteerden in de achtste inning direct van een paar fouten in het Nederlandse veld en liepen uit naar 6-4. De pitchers Martis en Boyd wisten de schade verder beperkt te houden. Van Mil stond zich in de catacomben op te warmen toen Nederland in de tweede helft van de achtste inning door een homerun van Simmons opeens op gelijke hoogte kwam. Het kleine groepje Cubaanse fans was direct stil.

Kort daarna stapte de boomlange Van Mil de heuvel op. De Brabander moest de laatste drie man uitmaken. „De intensiteit was enorm. Aan het slot van zo’n wedstrijd is alles anders. De één wordt agressief aan slag, de ander wacht juist af. Het is een mentaal spel. Ik bleef rustig, probeerde geen emoties te tonen en hield de ballen laag. Dat luistert enorm nauw. Je laat de bal los met een snelheid van 150 kilometer per uur en probeert hem onder de knie te gooien. Gaat hij een paar centimeter hoger dan kan het zo een homerun zijn. Gelukkig hield ik stand.”

In de afsluitende slagbeurt van Nederland volgde de ontlading toen Kalian Sams met een hoge bal Andruw Jones binnensloeg. Opnieuw waren de Cubanen verslagen. Manager Mesa vervloekte alles en iedereen. Nederland plaatste zich voor de finaleronde in San Francisco en verzekerde zich nu al van 1,2 miljoen dollar aan prijzengeld. Een stunt mag de overwinning op Cuba niet meer worden genoemd. „Toen ik als klein jongetje naar Nederland-Cuba op het World Port Tournament ging kijken verloren we kansloos met 10-0. Die tijd is geweest. Vanavond was het de mooiste zege op Cuba ooit. Dit is tot nu toe absoluut het hoogtepunt van mijn carrière”, stelde Van Mil.

De halve finales zijn op zondag en maandag, de finale dinsdag 19 maart.