Transportsector VS ontdekt de voordelen van aardgas

Misschien kan superbelegger Warren Buffett het idee om aardgas te gebruiken voor de transportsector een definitieve impuls geven. BNSF, een goederentreinnetwerk in handen van het Berkshire Hathaway-conglomeraat van Buffett, beproeft gas als vervanging voor diesel als brandstof. Het kan een steun in de rug zijn voor de moeizame pogingen van olietycoon T. Boone Pickens om vrachtwagens over te laten stappen op gas. De kosten van deze verandering zijn ontzagwekkend, maar het wordt voor de bedrijfstak steeds lastiger de lage Amerikaanse gasprijzen te negeren.

Sinds de gasprijs in 2008 een piek bereikte, is hij met ongeveer driekwart gedaald. Dat heeft gas tot een aantrekkelijker keuze gemaakt voor de elektriciteitsopwekking. Het marktaandeel van gas steeg van 21 procent in 2007 naar 30 procent vorig jaar, wat ten koste ging van dat van steenkool, aldus de Energy Information Administration (EIA).

Toch blijft olie de koning van de transportbrandstoffen. Aardgas vertegenwoordigt slechts eentiende van een procentpunt van deze markt – ondanks de inspanningen van Pickens, die al vanaf 1997 campagne voert om een omschakeling te bewerkstelligen. De proef van BNSF zou de zaak in een stroomversnelling kunnen brengen.

De financiële logica is overweldigend. In plaats van 111 dollar te moeten betalen voor een vat olie, kun je nu dezelfde hoeveelheid energie in de vorm van aardgas krijgen voor ongeveer 22 dollar. De voornaamste reden dat treinen, vrachtwagens en schepen nog niet massaal op aardgas zijn overgestapt, is dat de kosten voor het ombouwen van motoren en de tankstation-infrastructuur zo hoog zijn. Volgens BNSF-baas Matthew Rose kost het zijn bedrijf 7 miljard dollar om zijn locomotieven om te bouwen.

Het is verstandig om met grotere vervoermiddelen te beginnen, zoals treinen en schepen. Die hebben minder tankbeurten nodig. De twee sectoren verbruiken samen zo’n 650.000 vaten olie per dag, volgens de EIA. Een volledige omschakeling naar aardgas kan op het huidige prijsniveau jaarlijks al gauw 20 miljard dollar schelen.

Het is een grotere opgave om het Amerikaanse vrachtwagenpark de overstap te laten maken. Het vrachtverkeer over de weg neemt dagelijks 13 procent van de 18,6 miljoen vaten olie die het land verbruikt voor zijn rekening.

Het ombouwen van tankstations in het hele land, om maar te zwijgen van de motoren, is een gigantisch karwei. Vrachtwagens die op aardgas rijden kosten ongeveer 25.000 dollar per stuk, terwijl tankstations voor aardgas 1,5 miljoen dollar kunnen kosten, volgens Clean Energy, een bedrijf dat aardgas levert voor de transportsector. Niettemin zou de omschakeling naar aardgas aan vaart kunnen winnen als de boorbedrijven kunnen aantonen dat het aanbod van gas voldoende zal zijn om de stijgende vraag aan te kunnen zonder de prijzen al te hard omhoog te laten gaan.

Breakingviews is een dagelijks financieel commentaar uit het buitenland. Vertaling Menno Grootveld.