Huis-aan-huisblad wint kort geding tegen boze gemeente

Rumoer in Landerd: de gemeente duldt geen kritische geluiden in het huis-aan-huisblad. Het blad bracht hun conflict gisteren voor de rechter.

Huis-aan-huisblad Arena is vanochtend in het gelijk gesteld bij een kort geding dat was aangespannen tegen het gemeentebestuur van het Noord-Brabantse Landerd. De gemeente heeft ten onrechte besloten om een contract voor het betaald publiceren van gemeentelijke berichten op te zeggen.

De zaak diende gisteren voor de rechtbank Den Bosch en trekt landelijke aandacht omdat het gaat over de relatie tussen pers en overheid. De vraag die bij het kort geding centraal stond was: mag een gemeentebestuur haar financiële steun aan een blad intrekken na kritische berichtgeving? Dager is weekblad Arena (oplage: 10.000) uit het Noord-Brabantse Landerd, gedaagde is het gemeentebestuur van het dorp.

„Ironisch genoeg is het logo van ons blad een spreekbuis”, zegt hoofdredacteur Sergio Boutkan voordat hij de kleine rechtszaal binnenstapt. Binnen klinkt druk geroezemoes. Op de volle tribune zit een dozijn medewerkers en sympathisanten van Arena, waaronder lector crossmediale journalistiek aan de Hogeschool Utrecht Piet Bakker die via Twitter over de zaak bericht.

Met het kort geding wilde Arena de beslissing van de gemeente, opzegging van het contract met het weekblad per 9 maart, terugdraaien. Per week betaalde het gemeentebestuur 200 euro voor vier pagina’s gemeenteberichtgeving in Arena, waar zes mensen op de loonlijst staan.

Reden voor de opzegging is een op 1 februari gepubliceerd artikel, met als kop ‘Ambtenaar pleegt meineed’. Hierin worden de burgemeester van Landerd, Willy Doorn (CDA), en een milieuambtenaar ervan beschuldigd meineed te hebben gepleegd tijdens een raadsenquête in januari dit jaar.

In zijn pleidooi benadrukt Marijn Engelen, advocaat van Arena, dat „discussie mogelijk is” over de kop van 1 februari, maar dat het weekblad „zich gestraft voelt voor het plaatsen van een onwelgevallig artikel”.

Engelen: „Wij zijn een klein blad en voor onze inkomsten volledig afhankelijk van de gemeente en adverteerders, deze blijven weg zonder gemeenteberichten”.

De advocaat van de gemeente, Marieke Thijssen, zegt dat Arena de regel in het contract verbreekt die stelt dat „geen belastende (…) informatie mag worden gepubliceerd die de gemeente kan schaden”. „De kop trekt een voorbarige conclusie waardoor deze ambtenaar reputatieschade heeft geleden.”

Tijdens de schorsing overleggen de twee advocaten kort in de hal maar ze lijken er niet uit te komen. De gemeenteadvocaat noemt een buy-out tot juli, wanneer het oorspronkelijke contract afloopt, als optie, maar voor Arena is dit vooral een principiële zaak. Eerder wilde de gemeente niet deelnemen aan een voorstel tot mediation.

Piet Bakker zegt de regels in contracten tussen gemeente en huis-aan-huisbladen over kritische berichtgeving zorgelijk te vinden.

,,Lokale uitgevers worden tegen elkaar uitgespeeld omdat gemeentes op zoek gaan naar het goedkoopste contract. Dit verzwakt de kritische positie van huis-aan-huisbladen”, zegt Bakker.