Zes dagen, 500 kilometer, veertien honden, 20 uur pauze

Wierda met een aantal van haar honden. Foto Facebook / Nieske Wierda

Zaterdag is de zwaarste sledehondenwedstrijd van Europa van start gegaan in het Noorse Finnmark. De wedstrijd geldt als het meest extreme sportevenement van Noorwegen. De enige Nederlandse deelneemster is Nieske Wierda. “Je gaat op de automatische piloot door omdat alles om de honden draait.”

De Finnmarksløpet wordt sinds 1981 gehouden. De deelnemers kiezen uit een parcours van vijfhonderd of duizend kilometer. De tocht voert van Alta tot vlakbij de Russische stad Moermansk en terug. De wedstrijd wordt in belangrijke mate gedomineerd door de Noorse deelnemers. Vorig jaar waren de eerste elf deelnemers Noors, de twaalfde was een Zweed. Van de 132 deelnemers komen er 97 uit Noorwegen, de anderen komen uit landen als Zwitserland, Engeland, Zweden, Schotland, Spanje, Amerika, Finland, Spanje en Nederland. De winnaar van vorig jaar was de 51-jarige vrouw Inger-Marie Haaland.

‘Er is niets leukers dan door de natuur te zoeven’

De 28-jarige Wierda uit Dordrecht doet dit jaar voor de tweede keer aan de Finnmarksløpet mee. Ze is al sinds juli vorig jaar met haar Alaska Huskies aan het trainen voor de wedstrijd van dit jaar, vertelde ze deze week in NRC Handelsblad:

“De competitie en de samenwerking met de honden maken me ontzettend blij. Er is niets leukers dan staand op een slede en getrokken door acht honden geruisloos door de natuur te zoeven.”

In de race van 2011, die ging over vijfhonderd kilometer, eindigde Wierda op de 48ste plaats op ruim 17 uur van de winnaar die na twee dagen en 3 uur finishte. Vanochtend rond elf uur ging ze van start. “Ik hoop maandagavond te finishen en onder de eerste dertig te eindigen.”

Vanuit de Noorse stad Alta gaan de deelnemers door het praktisch onbewoonde gebied in oostelijke richting, richting Russische grens en terug. Voor het overbruggen van de langste afstand mag de musher (menner) maximaal veertien honden inzetten. De vijfhonderd kilometer moet met maximaal acht honden worden afgelegd. Ruim zes dagen, zo lang duurt de race over duizend kilometer, staat het leven in Lapland in het teken van het sportevenement.

Wierda trainde 3500 kilometer met haar honden

Sinds de zomer trekt Wierda er drie tot vijf keer per week met haar honden op uit. Ze heeft in totaal al 3.500 kilometer met de huskies getraind. Ze verwacht tijdens de wedstrijd per uur gemiddeld dertien kilometer te overbruggen. Bij de vier checkpoints die ze onderweg aandoet, zal ze volgens de planning twintig uur stoppen. De meeste tijd gaat op die plekken op aan het voeden en verzorgen van de honden.

Een sledehondenrace is eigenlijk een gecompliceerde vorm van dierenliefde. En de genegenheid is wederzijds, verzekert Wierda. Verwijten over dierenmishandeling, werpt ze ver van zich:

“Je ziet dat de honden het gaaf vinden om te rennen. Het is genetisch bepaald: zelfs de puppies willen instinctief trekken. Als ze merken dat ze op het punt staan een andere slede in te halen dan krijgen ze een extra drive om te passeren. En als ze het niet meer leuk vinden dan stoppen ze gewoon.”

Live meekijken met de race kan via de officiële site van Finnmarksløpet.