Honkbalgek Japan ziet zijn toppers naar de VS vertrekken

Japan speelt op de World Baseball Classic zonder zijn toppers. Nederland treft het team zondag in de Tokio Dome.

In de winkeltjes rond de Tokio Dome hangt overal het shirt van Shinnosuke Abe. De catcher van de Yomiuri Giants is de publiekslieveling van het tegenwoordige Japanse honkbalteam. Manager Koji Yamamoto moet het tijdens de derde World Baseball Classic doen zonder Ichiro Suzuki, Yu Darvish en Daisuke Matsuzaka, die in 2006 en 2009 aan de basis stonden van de titel. Deze honkbalmiljonairs laten het landentoernooi deze keer langs zich heen gaan. Geen zin, te veel risico’s op blessures, de motivatie ontbreekt.

De kans lijkt klein dat Abe en ploeggenoten als Atsunori Inaba, Seiichi Uchikawa en Sho Nakata Japan een nieuw kampioenschap bezorgen. Maar de ploeg stal vrijdagavond wel de harten van de fans. Japan vierde feest nadat een achterstand van 2-0 werd omgebogen in een 4-3 overwinning. Nakata bracht in de tiende inning tegen Taiwan het beslissende punt binnen. Japan speelt op zondag (11.00 uur ’s ochtends Nederlandse tijd) tegen Nederland om een plek bij de laatste vier.

Onder luid gejuich begon Japan aan het duel tegen Taiwan, in het eerste groepsduel in de tweede ronde van de World Baseball Classic. Het overdekte honkbalstadion was tot de nok toe gevuld tijdens dit Aziatische onderonsje. Het publiek wilde de samurai wel naar een overwinning schreeuwen, maar de honkballers uit de Japanse J-League hadden de grootste moeite met de Taiwanezen.

De Japanners hadden niets in te brengen tegen Chien-Ming Wang. Deze voormalige werper van de New York Yankees hoefde in zes innings geen punt te incasseren, maar hij moest vanuit de dug-out toezien hoe Japan later alsnog de zege pakte. De finaleronde in San Francisco lonkt.

Japanners hebben een haat-liefdeverhouding met de VS als het over honkbal gaat. De sport werd door de Amerikanen in Japan geïntroduceerd. In 1934 werd de eerste officiële honkbalclub opgericht, onder de naam The Great Japan Tokio Baseball Club. De club, die later werd omgedoopt tot de Yomiuri Giants, is nog altijd de dominante club van Japan. Sinds 1988 is de Tokio Dome de thuishaven van de club. Maar de Giants hebben steeds meer moeite publiek te trekken, nu diverse topspelers naar de VS zijn vertrokken.

Het probleem van de clubs slaat tijdens de Classic over naar de nationale ploeg. Is Japan zonder hun sterren uit de Major League nog steeds dé titelfavoriet? Dat was in aanloop naar het nieuwe WK honkbal de vraag. Het antwoord lijkt ontkennend. Het is lang geleden dat het honkbalgekke Japan zijn talenten graag naar de Verenigde Staten zag vertrekken. Hideo Nomo vervulde heel Japan in 1995 van trots toen hij debuteerde in het shirt van de Los Angeles Dodgers. De pitcher schitterde dertien seizoenen in de Major League en werd het voorbeeld van vele andere Japanse honkbalprofs.

De kleine Ichiro Suzuki overvleugelde Nomo en groeide vanaf 2001 uit tot hét succesverhaal van een Japanner in Amerika. Duizenden Japanse toeristen maakten de oversteek naar de VS om hun nationale held aan het werk te zien. Thuiswedstrijden van de Mariners werden steevast door miljoenen Japanners live op televisie bekeken. Hiroshi Yamauchi, de Japanse eigenaar van de Mariners, zou zijn investering van circa dertig miljoen euro vele malen terugverdienen. Japanse honkballers werden een lucratief exportproduct. Profs als Hideki Matsui, Kazuhiro Sasaki en Takashi Saito volgden Ichiro. Met de eindzeges op de Classics van 2006 en 2009 greep alles wonderwel ineen.

Het succes van de Japanners in de VS had ook zijn keerzijde. De populariteit van de sport kwam in het geding door de uitstroom van de beste spelers. Japanse clubs als de Yomiuri Giants, de Chunichi Dragons, de Tokio Swallows, de Hanshin Tigers, de Orix Buffaloes en de Fukuoka Hawks zagen het stadionbezoek teruglopen. Het stoorde de clubs dat de Amerikaanse scouts spelers als Micheal Nakamura en Kazuhito Tadano vastlegden zonder dat zij in de Japanse competitie hadden gespeeld.

Het ontzag voor de Major League sloeg om in aversie toen het Japanse toptalent Shohei Otani aankondigde dat hij vanaf de high school direct wilde overstappen naar de Verenigde Staten. The Hokkaido Nippon Ham Fighters stelden alles in het werk om hem te behouden voor de Japanse competitie. Na maandenlange onderhandelingen besloot de jonge pitcher zijn geboorteland trouw te blijven. Maar ook hij zal op termijn vertrekken naar de VS.

„Honkbal is nog wel de grootste sport van Japan, maar de concurrentie van voetbal wordt steeds groter”, zegt Wataru Serizawa, honkbaljournalist van Kyodo News. „Mensen willen hier uiteindelijk toch ook de allerbeste eigen spelers zien.”